Каким было представление Фрейда о человеке? Австрийский невролог считал, что на поведение человека и все психические состояния оказывают воздействие подавленные и забытые впечатления прошлого, прежде всего впечатления детские. Кроме того, Зигмунд Фрейд (1856—1939) был убежден, что, проанализировав эти впечатления (называемые «комплексом»), можно излечить пациента. Фрейд приписывал детским психическим процессам, в том числе детской сексуальности, особую значимость для подсознания, а значит, и для поведения человека.

В первое время в своих сеансах Фрейд использовал для раскрытия бессознательного гипноз — сноподобное состояние, в котором пациент становится весьма подверженным внушению, — однако позже перешел к новой форме лечения, названной им методом свободных ассоциаций. По этому методу пациент должен говорить обо всем, что приходит ему на ум, «перескакивая» от одной мысли к другой. Воспоминания и чувства, вынесенные «потоком сознания» на поверхность, после сеанса анализируются терапевтом, который пытается обнаружить корни психических или эмоциональных проблем пациента. Кроме того, Фрейд активно толковал сны пациентов, которые он считал подсознательными представлениями подавленных желаний. Свободная ассоциация и анализ снов являются краеугольными камнями психоанализа.

Анализируя поведение человека, Фрейд пришел к выводу, что разум (или душа) разделен на три части: «ид», «эго» и «суперэго». Ид является источником инстинктов, эго — это посредник между инстинктами и действительностью, а суперэго — сознание. С помощью системы моральных представлений и чувства вины суперэго «награждает или карает» личность. Большинство теорий психоанализа предполагают, что, если части разума не согласованы, развивается психическое или эмоциональное расстройство (невроз).

Теория Фрейда стала подлинной революцией в областях психиатрии и психологии, а также оказала существенное влияние на педагогику и методики воспитания. Несмотря на то что психоанализ помог многим миллионам психически больных людей, еще большее количество людей отвергает или, как минимум, ставит под сомнение теорию Фрейда.