До начала в 1939 году Второй мировой войны Первая мировая война (1914—1918) называлась Великой войной, что вполне понятно, если принять во внимание ее чрезвычайно масштабные последствия. Цена этой войны измеряется прежде всего в людских потерях: в Первую мировую войну на полях сражений погибли около 10 миллионов человек и еще 20 миллионов были ранены. Очень высокой была смертность и среди гражданского населения, вызванная прежде всего голодом и эпидемией гриппа «испанки». (В те времена медицина еще не достигла уровня, необходимого для эффективного лечения осложнений гриппа.)

Двадцатые годы стали для западного мира периодом относительного спокойствия: в памяти были еще свежи воспоминания о Великой войне, поэтому люди просто радовались мирной жизни. В США это десятилетие стало временем процветания и легкомысленного отношения к жизни — несмотря на принятие в 1919 году Восемнадцатой поправки к Конституции США («Сухого закона»), запрещавшей продажу и употребление «отравляющих жидкостей».

После окончания Первой мировой войны была основана Лига Наций — международная организация, которая должна была разрешать противоречия между странами и не допускать новых масштабных конфликтов. В 1928 году в Париже был подписан пакт Келлога — Бриана: 15 стран давали обязательство улаживать конфликты .