500 лет существования Римской империи (с 27 года до н. э. до 476 н. э.) породили немало весьма примечательных правителей. Имена некоторых императоров известны практически каждому человеку, имеющему представление об истории западной цивилизации: речь идет прежде всего о таких исторических личностях, как Август, Тиберий, Калигула, Нерон, Траян, Марк Аврелий, Диоклетиан и Константин Великий.

Первыми пятью императорами Римской империи были Октавиан Август, Тиберий, Калигула, Клавдий и Нерон. Их правление охватило 75 лет в жизни империи. Октавиан Август (63 до н. э. — 14 н. э.) стал императором после убийства своего приемного отца Юлия Цезаря и победы в борьбе с Марком Антонием и Клеопатрой, также стремившимися к власти. Правление Октавиана, длившееся с 27 года до н. э. по 14 год н. э., стало началом «Римского мира» — 200-летнего периода наивысшего расцвета Римской империи. В течение этих двух столетий ни одно государство в античном мире не обладало достаточной силой, чтобы бросить вызов римлянам, поэтому они могли сосредоточить свои усилия на искусстве, литературе, образовании и торговле.

Второй император Римской империи, Тиберий, длительное время находился под сильным влиянием римского политика Сеяна (умер в 31 году н. э.). Тиберий был приемным сыном Октавиана Августа. Несмотря на то что он получил образование и воспитание, достойные наследника императора, к концу жизни он превратился в настоящего тирана: последние годы его правления характеризовались большим количеством необоснованных жестоких поступков. После смерти Тиберия на престол взошел его племянник Калигула (12—41 н. э.). Настоящим именем Калигулы было Гай Цезарь, но в историю он вошел под прозвищем, означающим «сапожок», — дело в том, что он с раннего детства воспитывался в военных лагерях и носил солдатскую одежду. Некоторое время Калигула оставался умеренным правителем, однако затем он почувствовал вкус роскоши, из-за которой он и получил известность. Многие историки убеждены, что Калигула страдал тяжелой формой психического заболевания. В 41 году он был убит, после чего императором провозгласили Клавдия, другого племянника Тиберия. Клавдий (10 до н. э. — 54 н. э.) возобновил завоевание Римской империей соседних территорий: при нем в состав Рима вошли территории таких современных стран, как Германия, Сирия, Алжир и Марокко, кроме того, была завоевана значительная часть Британских островов. Несмотря на то что правление Клавдия было весьма умеренным, у него было немало врагов, в том числе его племянница Агриппина Младшая (15—59 н. э.), которая, как считается, организовала убийство Клавдия в 54 году, после того как ее сын Нерон был официально объявлен наследником престола.

Нерон (37—68 н. э.) был, пожалуй, наиболее деспотическим правителем среди первых императоров Рима. В первые годы он достаточно эффективно управлял империей, однако в 59 году организовал убийство собственной матери (которая, как считается, пыталась править от имени своего сына). Постепенно Нерон превратился в жестокого неуправляемого тирана: по его приказу были без суда убиты множество граждан Рима, кроме того, именно Нерон начал масштабное преследование христиан. Разгульный образ жизни императора довольно быстро опустошил казну империи. После того как римский сенат в 68 году провозгласил Нерона врагом государства, он покончил с собой.

Если не считать Августа, власть всех римских императоров первого века нашей эры была абсолютной — то есть ничем не ограниченной. Во втором столетии ситуация несколько изменилась: теперь основные решения нередко принимала военная и политическая верхушка государства. Траян (53—117), правивший империей с 98 по 117 год. наиболее известен своими военными кампаниями, благодаря которым Римская империя достигла наибольших размеров. Кроме того, Траян вел масштабное строительство: во время его правления было построено большое количество мостов, дорог и зданий.

В 161 году императором стал Марк Аврелий (121 —180), образованный и уравновешенный человек. В его правление в Европе были подавлены многочисленные восстания покоренных племен.

Диоклетиан (прибл. 240—316) стал императором в 284 году, после того как много лет прослужил на высших должностях в римской армии. Пытаясь добиться эффективного управления огромной империей, он разделил ее на четыре области, во главе каждой из которых был поставлен подчиненный императору правитель. За два года дс отречения от трона Диоклетиан начал преследование христиан — что стало для многих неожиданностью, поскольку до этого император всегда относился к новой религии достаточно лояльно. В отличие от своих предшественников, которые уходили из жизни действующими императорами, Диоклетиан добровольно отошел от власти и, ка* утверждается, посвятил последние годы своей жизни огородничеству.

Константин Великий (правивший с 306 года н. э. до своей смерти в 337 году) примечателен тем, что вновь объединил империю, разделенную Диоклетианом на отдельны г области, — это произошло в 324 году. Кроме того, Константин стал первым римски:-императором, перешедшим в христианскую веру.

Последним императором, который правил на всей территории Римской империи был Феодосий I Великий (347—395), взошедший на престол в 379 году.