Какие действия были предприняты законодателями для разрешения вопроса рабства до Гражданской войны в США?Середина XIX века стала для страны сложным периодом: усилился раскол между свободными от рабства северными штатами и рабовладельческими южными. Зависимость хозяйств Юга от рабской силы все возрастала, поэтому попытки правительства решить проблему наталкивались на стойкое противодействие южан. Правительству оставалось только одно — поддерживать нестойкое политическое равновесие между Севером и Югом страны.

После мексиканской войны (1846—48) вопрос приобрел новый характер: в Конгрессе и обществе разгорелась дискуссия по поводу того, следует ли распространять рабство на Техас и другие западные территории, присоединенные к США в результате мирного договора Гвадалупе Идальго. В 1850 году законодатели заключили «Компромисс» — попытку смягчить усиливавшиеся противоречия. Техас был принят в США как рабовладельческий штат, Калифорния — как свободный, а штатам Нью-Мексико и Юта было предоставлено право самим решать вопрос существования рабства. Работорговля была запрещена на федеральном уровне, однако при этом на все штаты США распространялось действие жесткого закона о беглых рабах.

Четыре года спустя, когда встал вопрос о присоединении к США штатов Небраска и Канзас, Конгресс вернулся к прежнему решению, согласно которому все северные территории объявлялись свободными от рабства. Что же касается вопроса рабства в самих новых штатах, решение Конгресса оказалось весьма «взрывоопасным»: эти штаты должны были сами решить, разрешать ли рабство на своей территории. Небраска была заселена главным образом противниками рабства, однако в Канзасе ситуация была несколько иной: туда хлынул поток переселенцев как с Юга, так и с Севера страны, и вскоре Канзас стал ареной ожесточенных столкновений между сторонниками и противниками рабства. Обе стороны пытались склонить чашу весов в свою пользу с помощью «мертвых душ», которые должны были отдать голоса в поддержку того или иного решения. Вспыхнули многочисленные конфликты — большинство из них имели место на границе Канзаса и рабовладельческого штата Миссури. Один случай получил особенно широкую огласку: 24 мая убежденный аболиционист Джон Браун (1800—1859) возглавил нападение на сторонников рабства, во время которого были жестоко убиты пять человек. Эта резня стала актом возмездия за убийства освобожденных чернокожих в Лоуренсе, штат Канзас: Браун утверждал, что исполняет волю Божью. Газеты окрестили эту серию кровавых столкновений, в которых были убиты примерно 50 человек, «канзасским кровотечением». Таким образом, ни компромиссы Конгресса, ни референдумы, проводимые в штатах, оказались неспособны разрешить глубокие идеологические противоречия в стране.