Какая промышленная авария унесла наибольшее количество человеческих жизней? Таковой считается утечка газа на химическом заводе компании «Юнион Карбайд» в Бхопале, Индия, которая произошла 3 декабря 1984 года. Примерно в 12:30 на заводе по производству пестицидов начался выброс метилизоцианата — смертельно опасного для человека газа, — облако которого двинулось на юг, накрыв территорию площадью более 30 квадратных километров. В течение последующих часов тысячи жителей Бхопала испытали на себе воздействие этого удушающего газа. Симптомы отравления включали закупорку дыхательных путей, рвоту, паралич, раздражение слизистой оболочки рта, озноб, жар, отек ног, нарушения зрения, конвульсии и кому. Согласно официальным данным, в результате аварии погибло от трех до 10 тысяч человек, всего же от воздействия токсичного газа пострадали около 200 тысяч.

Спустя несколько часов после начала выброса в ситуацию вмешалась полиция Бхопала: завод был закрыт, а его директор и четыре его заместителя — арестованы. Им были предъявлены обвинения в преступной халатности, повлекшей за собой гибель людей. Компания «Юнион Карбайд» срочно выслала в Индию группу специалистов, однако местными властями они к месту аварии допущены не были. Тем временем спецслужбы Индии конфисковали документы, связанные с деятельностью фирмы, и начали расследование причин инцидента. Президент «Юнион Карбайд» Уоррен Андерсон, как только прилетел в Бхопал, был арестован. Кроме того, индийские власти арестовали двух руководителей индийского филиала компании. Работникам «Юнион Карбайд» был предъявлен список из семи обвинений, в том числе в преступном заговоре, преступной халатности, повлекшей за собой гибель людей, и загрязнении окружающей среды. Позже Андерсон был отпущен под залог.

Пресса многих стран мира начала кампанию против международных корпораций, обвиняя их в «экспорте в развивающиеся страны устаревшей технологии и низкокачественной продукции». Район катастрофы посетил премьер-министр Индии Раджив Ганди (1944—1991), отдавший распоряжение об учреждении четырехмиллиардного фонда помощи жертвам аварии. Кроме того, Ганди заявил, что больше не допустит размещения международными корпорациями «опасного производства» на территории Индии.

Последствия этой промышленной аварии были весьма масштабными и многочисленными. Прежде всего, правительства многих стран мира приняли меры по усовершенствованию системы безопасности на химических предприятиях. Эксперты считают, что, учитывая большое количество таких предприятий во всем мире, масштабные аварии на них могут происходить в среднем раз в десятилетие. Разумеется, компания «Юнион Карбайд» понесла значительные финансовые убытки: в частности, стоимость акций компании за неделю снизилась на 27 процентов, что составило один миллиард долларов. Многие жертвы подали на компанию иски о возмещении ущерба, объем которых достиг нескольких десятков миллиардов долларов.

Помимо гибели нескольких тысяч человек, авария резко отрицательно сказалась на здоровье многих жителей Индии, вызвав такие последствия, как хроническое повреждение глаз, легких, печени, головного мозга, сердца, почек и иммунной системы. Согласно данным статистики, в первые годы после аварии количество выкидышей и уровень младенческой смертности в районе Бхопала превышали средние по региону в три-четыре раза.