Либеральные реформы советского лидера Михаила Горбачева (род. в 1931) натолкнулись на противодействие консервативных коммунистов. Переход к рыночной экономике сопровождался ухудшением экономической ситуации в стране, кроме того, консерваторов не устраивала утрата Советским Союзом положения одной из мировых сверхдержав, в частности развал социалистического лагеря в 1990 году. 19 августа 1991 года была совершена попытка отстранить недавно избранного президента СССР Горбачева от власти. Несмотря на то что многие люди активно выступили против «путча» и он провалился, в результате позиции Горбачева существенно ослабели. Вскоре 15 республик СССР заявили о своей независимости и о желании образовать более свободный политический союз. Попытки Горбачева не допустить полного распада СССР ни к чему не привели: 8 декабря 1991 года Россия, Украина и Белоруссия (Беларусь) объявили о выходе из состава СССР и об образовании Содружества Независимых Государств (СНГ). Вскоре так же поступили и все остальные республики, за исключением Грузии. 25 декабря Горбачев подал в отставку с поста президента СССР, и Советский Союз прекратил свое существование.

Тем временем в странах Восточной Европы продолжался процесс демократизации, и к 1992 году в числе государств, власть в которых по-прежнему принадлежала коммунистам, оставались лишь Куба и несколько азиатских стран — Китай, Лаос, Северная Корея и Вьетнам.