Как начиналось движение за контроль рождаемости? Снижение смертности довольно быстро привело к значительному росту населения земного шара, и вскоре возникла необходимость в процессе контроля деторождения. Прогресс науки в XVII—XIX веках позволил человечеству производить больше продуктов питания, обуздать многие болезни и сделать рабочие места более безопасными. Эти усовершенствования в сочетании с прогрессом в области медицины позволили улучшить и продлить человеческую жизнь. В XIX веке высокий уровень рождаемости, который в прошлом компенсировался высоким уровнем смертности, начал тревожить ученых. Население планеты росло так быстро, что стало очевидно: недалек тот час, когда Земля уже не сможет производить достаточное количество ресурсов, чтобы прокормить всех ее обитателей.

В 1795 году британский экономист и социолог Томас Роберт Мальтус (1766—1834) опубликовал «Опыт о законе перенаселения», в котором писал, что темпы роста населения Земли превышают скорость увеличения объема пищи. Из этого Мальтус сделал вывод, что страдание и бедность неизбежны. Единственными препятствиями для роста населения Мальтус считал войну, голод, болезни и «моральное ограничение». В XIX веке идея контроля рождаемости как практического способа ограничения роста населения получила достаточно широкое распространение — возможно, в том числе и благодаря работам Мальтуса.

В начале следующего века лидером движения стала Маргарет Хиггинс Сангер (1883—1966), некоторое время работавшая медсестрой и имевшая дело преимущественно с бедными семьями. Этот опыт привел Сангер к убеждению, что для социального прогресса необходимо ограничивать размер семей и что для этого следует использовать методы предупреждения незапланированных беременностей. Впрочем, последнее утверждение является весьма спорным. Несмотря на то что в начале века распространение информации о контроле рождаемости было незаконным, Сангер постоянно выступала консультантом по этим вопросам. В 1914 году женщина начала выпуск журнала «Зе Вумен Ребел» и начала рассылать сведения о контроле рождаемости по почте. Спустя некоторое время она была арестована, однако до лишения свободы дело не дошло. В 1916 году Сангер открыла первую в США клинику по контролю рождаемости, а в 1921 году организовала в Нью-Йорке первую конференцию по этому вопросу, а также основала Американскую Лигу по контролю рождаемости. Поддержка движения в обществе все росла, и со временем Сангер удалось провести закон, разрешающий врачам предоставлять пациентам информацию о контроле над рождаемостью. Аналогичные движения возникли и в других странах. В настоящее время в большинстве развитых государств темпы роста населения весьма невысоки — в отличие от развивающихся стран. На данный момент численность населения Земли составляет около шести миллиардов человек, и необходимость в повсеместном контроле над рождаемостью становится все более насущной.