Византийская империя стала фактически продолжением Римской империи — например ее жители называли себя римлянами. Образование Византийской империи традиционно связывают с двумя датами: 395 годом, когда после смерти императора Феодосия Великого Римская империя разделилась на Восточную и Западную, а также 330-м. В 476 произошло окончательное падение Западной Римской империи под натиском германских племен, а вот Восточная Римская империя, то есть Византия, просуществовала еще около тысячи лет. Несмотря на то что границы империи постоянно менялись, ее географическим центром оставался Константинополь — город на границе Европы и Азии, на берегах пролива Босфор.

Нередко историки называют началом существования Византийской империи 330 год, год переноса столицы Римской империи в Византию (позднее Константинополь, в настоящее время турецкий город Стамбул). В этом случае первым правителем империи следует считать Константина Великого. За более чем тысячелетнюю историю империи на ее троне сменилось около 100 правителей. Периодом наивысшего расцвета Византийской империи стало продолжавшееся почти полвека правление Юстиниана I (483—565), когда территория империи включала не только Балканский полуостров и Малую Азию, но также другие части Южной и Восточной Европы, Северную Африку и Ближний Восток. Византийская империя прекратила свое существование после завоевания турками-османами Константинополя в 1453 году.