Как давно возникло понятие здравоохранения? Понятие здравоохранения появилось сразу после появления человеческого общества. Правительства разных стран и эпох проявляли различные степени заботы о здоровье общества. Древние греки и римляне пытались обеспечить здоровье населения, организовывая доставку чистой воды (по акведукам или трубопроводам) и удаление отходов жизнедеятельности, а также в целях борьбы с различными болезнями оплачивая труд общественных врачей. Возможно, эти меры и предотвращали распространение некоторых заболеваний, однако эпидемии все равно происходили достаточно регулярно. После падения в 476 году Римской империи цивилизации Европы по сути пренебрегали вопросами здравоохранения, что дало «зеленый свет» эпидемиям таких болезней, как чума, холера, проказа и желтая лихорадка.

В конце XIX века правительства европейских стран стали уделять больше внимания вопросам здравоохранения и борьбы с распространением болезней. Развитие здравоохранения включало в себя открытие различных учреждений (в том числе лабораторий, изучавших инфекционные заболевания), внедрение программ медицинского образования населения и др. Общими усилиями различных стран, прежде всего развитых, удалось свести к минимуму такие ранее опасные болезни, как дифтерия, дизентерия, брюшной тиф и скарлатина. В развивающихся странах ситуация с такими болезнями более сложная: основная тяжесть борьбы с ними ложится на плечи Всемирной организации здравоохранения и других органов ООН.