Как давно возник даосизм? Даосизм восходит к VI столетию до н. э., когда он был основан китайским философом Лао-Цзы (род. прибл. 500 до н. э.). Учитель Лао, как его называли, в своем мистическом философском учении «Дао» («Путь») объединил представление о необходимости «недеяния» и простоты с религиозными практиками его времени. Лао-Цзы утверждал, что, поскольку человечество окружено «облаком непостижимости», людям не следует реагировать ни на что. «Старый мудрец» воспринимал мир как маятник, а Дао — как его нить. Каждый человек, пытающийся бороться с потоком жизни, похож на насекомое, застрявшее на кончике такого маятника, — оно раскачивается вперед-назад, испытывая при этом страдания. Однако, поднявшись по нити (Дао) наверх, можно достичь полного покоя. Лао-Цзы рекомендовал людям избавиться от желаний, избегая любых крайностей, несдержанности и излишеств, а также соперничества. Многие из этих представлений изложены в труде, который традиционно приписывается Лао-Цзы («Дао дэ цзин», или «Книга о пути и силе»). Однако современные исследователи считают, что этот трактат был написан последователями Лао-Цзы.

Даосизм не утратил своего значения до сих пор. Эта философия, возникшая около 26 веков назад, заполнила ту духовную пустоту, которую игнорировали практики традиционного конфуцианства. Согласно одной из легенд, однажды Лао-Цзы упрекнул молодого Конфуция (551—479 до н. э.) в гордыне, наставив его «на путь истинный». Даосизм оказал значительное влияние на буддизм с его понятиями медитации и внезапного просветления.Одним из величайших мыслителей даосизма был учитель и философ Чжуан-Цзы (IV столетие до н. э.), разработавший неполитическую, трансцендентную философию, основанную на понятии духовной свободы человека. Приписываемый ему трактат с одноименным названием «Чжуан-цзы» также относится к классике даосизма.