Слово «Америка» произошло от имени итальянского мореплавателя Америго Вес-пуччи (1454—1512), который на рубеже XV—XVI веков совершил несколько путешествий в Новый Свет. Веспуччи был купцом на службе венецианского рода Медичи, а позже перебрался в Испанию, где работал в компании, занимавшейся подготовкой второго и третьего путешествий Христофора Колумба. Америго Веспуччи лично принял участие в нескольких экспедициях испанцев к берегам Южной и Центральной Америки. Несмотря на то что современные исследователи ставят под сомнение значимость деятельности Веспуччи как исследователя, в своей вышедшей из печати в 1507 году книге немецкий картограф Мартин Вальдземюллер (прибл. 1470 — прибл. 1520) утверждал, что именно Америго Веспуччи впервые пришел к выводу, что открытые земли не являются частью Азии и Дальнего Востока (как считал Колумб), а представляют собой другой континент. Именно по этой причине Вальдземюллер и предложил назвать новые земли Америкой. К такому решению немецкого географа подтолкнул сам Америго Веспуччи, в 1502 или 1503 году написавший Лоренцо Медичи письмо, в котором он в ярких красках описывал свое открытие нового континента. Это послание приблизительно год спустя было опубликовано под названием «Мondus Novus» («Новый Свет») и впоследствии получило широкую известность в Европе.

Вновь обозначение «Америка» было использовано в 1538 году фламандским картографом Герардом Меркатором (настоящее имя Герард Кремер, 1512—1594). В настоящее время это слово в единственном числе используется для обозначения обоих континентов Западного полушария, а также каждого из них по отдельности и Соединенных Штатов Америки.