И смех, и слезы… Современник Пушкина, Гоголь создавал свои произведения в тех исторических условиях, которые сложились в России после неудачи первого революционного выступления — восстания декабристов в 1825 г. Новая общественно-политическая обстановка поставила перед деятелями русской общественной мысли и литературы новые задачи, которые нашли глубокое отражение в творчестве Гоголя. Обратившись к важнейшим общественным проблемам своего времени, писатель по­шел дальше по пути реализма, который был открыт Пушкиным и Гри­боедовым. Развивая принципы критического реализма, Гоголь стал одним из величайших представителей этого направления в русской ли­тературе. Как отмечает Белинский, «Гоголь первый взглянул смело и прямо на русскую действительность».

Одной из основных тем в творчестве Гоголя является тема русского помещика, его судьбы и роли в общественной жизни. Характерно, что основным способом изображения помещиков у Гоголя является сатира. В образах помещиков отражается процесс постепенной деградации, выявляются все их пороки и недостатки. Сатира Гоголя окрашена иро­нией, которая помогает писателю говорить прямо о том, о чем говорить в условиях цензуры было невозможно. Смех Гоголя кажется добродуш­ным, но он никого не щадит, каждая фраза имеет глубокий, скрытый смысл, подтекст.

Ирония — характерный элемент гоголевской сатиры. Она присут­ствует не только в авторской речи, но и в речи персонажей. Ирония — одна из существенных черт поэтики Гоголя. Став художественным сред­ством критического анализа действительности, она придает повествова­нию больший реализм.

В крупнейшем произведении Гоголя — поэме «Мертвые души» — образы помещиков даны наиболее полно и многогранно. Поэма пост­роена как история похождений Чичикова, чиновника, скупающего «мер­твые души». Композиция поэмы позволила автору рассказать о разных помещиках и их деревнях.

Гоголь создает пять характеров, пять портретов, которые так непо­хожи друг на друга, и в то же время в каждом из них проявляются типич­ные черты русского помещика. Наше знакомство начинается с Манило­ва и заканчивается Плюшкиным. В такой последовательности есть своя логика: от одного помещика к другому углубляется процесс оскудения человеческой личности, развертывается все более страшная картина разложения крепостнического общества.

Открывает портретную галерею помещиков Манилов (I глава). Уже в самой фамилии проявляется его характер. Описание начинается с кар­тины деревни Маниловки, которая «не многих могла заманить своим местоположением». С иронией описывает автор господский двор с пре­тензией на «англицкий сад с заросшим прудом», жиденькими кустика­ми и бледной надписью «Храм уединенного размышления».

Говоря о Манилове, автор восклицает: «Один бог разве мог сказать, какой был характер Манилова». Он добр по натуре, вежлив, обходите­лен, но все это приняло у него уродливые формы.

Манилов прекраснодушен и сентиментален до приторности. Отно­шения между людьми представляются ему идиллическими и празднич­ными. Манилов совершенно не знает жизни, реальность подменяется у него пустой фантазией. Он любит поразмышлять и помечтать. Но его прожектерство далеко от запросов жизни. О действительных нуждах крестьян он не знает и никогда не думал.

Манилов мнит себя носителем духовной культуры. Когда-то в армии он считался образованнейшим человеком. Иронично автор высказыва­ется об обстановке дома Манилова, в котором «вечно чего-нибудь недо­ставало», о его слащавых отношениях с женой.

Создавая образ Манилова, Гоголь стремился разоблачить сентимен­тально-идиллическое восприятие жизни, неумение видеть реальные процессы действительности, стремление приукрасить жизненные фак­ты, представить их в ложном освещении.

Третья глава поэмы посвящена образу Коробочки, которую Гоголь относит К числу тех «небольших помещиц, которые жалуются на неуро­жаи, убытки и держат голову несколько набок, а между тем набирают понемногу деньжонки в пестрядевые мешочки, размещенные по ящи­кам комода». Эти деньжонки получаются от продажи самых разнообраз­ных продуктов натурального хозяйства.

Коробочка поняла выгоду торговли и после долгих уговоров согла­шается продать такой необычный товар, как мертвые души. Ироничен автор в описании диалога Чичикова и Коробочки. «Дубиноголовая» по­мещица долго не может понять, чего от нее хотят, выводит Чичикова из себя, а потом долго торгуется, боясь «лишь бы не прогадать».

Кругозор и интересы Коробочки не выходят за пределы ее усадьбы. Хозяйство и весь ее быт носят патриархальный характер.

Совершенно иную форму разложения дворянского сословия Гоголь рисует в образе Ноздрева (IV глава). Это типичный человек «на все руки». Для него характерна своеобразная «широта натуры». Как иронич­но отмечает автор, «Ноздрев был в некотором отношении исторический человек». Ни на одном собрании, где он был, не обходилось без историй! Ноздрев с легким сердцем проигрывает в карты большие деньги, обыг­рывает на ярмарке простака и тут же «просаживает» все деньги. Ноздрев -мастер «лить пули», он бесшабашный хвастун и несусветный врун. Ноздрев везде ведет себя вызывающе, даже агрессивно. Речь героя на­сыщена бранными словами, при этом он имеет «страстишку нагадить ближнему». В образе Ноздрева Гоголь создал новый в русской литера­туре социально-психологический тип.

Острая сатира автора направлена против Собакевича. Этот герой мало похож на предыдущих помещиков. Это «помещик-кулак», хит­рый, прижимистый торгаш. Он далек от мечтательного благодушия Манилова. Нет в Собакевиче буйного сумасбродства Ноздрева, на­копительства Коробочки. Он немногословен, обладает железной хваткой, себе на уме, и мало найдется людей, которым удалось бы его обмануть. Все у него прочно и крепко. Характер Собакевича на­ходит отражение во всех окружающих его вещах: «В доме Собакеви­ча все удивительно напоминало его самого. Каждая вещь как бы го­ворила: «И я тоже Собакевич». Гоголь рисует фигуру, поражающую своей грубостью. Чичикову он показался весьма похожим «на сред­ней величины медведя».

Собакевич — циник, не стыдящийся морального уродства ни в себе, ни в других. Это человек, далекий от просвещения, твердолобый крепостник, заботящийся о крестьянах только как о рабочей силе. Ха­рактерно, что хроме Собакевича, никто не разгадал замысел «негодяя» Чичикова, а он прекрасно понял сущность предложения, которое от­ражало дух времени: все подлежит купле-продаже, из всего следует извлечь выгоду.

Четвертая глава поэмы посвящена Плюшкину, имя которого ста­ло нарицательным для обозначения скупости и моральной деграда­ции. Этот образ становится последней ступенью в картине вырожде­ния помещичьего класса. Знакомство читателя с персонажем Гоголь начинает, как обычно, с описания деревни и усадьбы помещика. На всех строениях заметна «какая-то особенная ветхость». Писатель ри­сует картину полнейшего разорения когда-то богатого помещичьего хозяйства. Причиной этого является не мотовство и не безделье по­мещика, а болезненная скупость. Это злая сатира на помещика, став­шего «прорехой на человечестве». Сам хозяин — бесполое существо, напоминающее ключнйцу. Этот герой не вызывает смеха, а только горькое разочарование.

Итак, пять характеров, созданных Гоголем в «Мертвых душах», раз­носторонне рисуют состояние дворянско-крепостнического класса. Манилов, Коробочка, Ноздрев. Собакевич. Плюшкин — все это различ­ные формы одного явления — экономического, социального, духовно­го упадка класса помещиков-крепостников. Гоголевские образы сохра­няют свое нетленное значение и сегодня. Не являясь воплощением луч­ших человеческих качеств, по своему внутреннему пафосу, внутренней энергии они направлены на совершенствование жизни и человека.