Герои былин Илья Муромец и Добрыня Никитич. Среди народного творчества особое место занима­ют былины. Это своего рода песни-сказания, в кото­рых повествуется чаще всего об истории и подвигах народных героев-богатырей. Богатыри эти наделены недюжинной силой, сказания же о них пропитаны духом патриотизма, торжества справедливости и си­лы, направленной на добрые дела. Былины учат чи­тателя любви к Родине и благородным свершениям. Они выражают историческое сознание русского на­рода IX—XIII вв., когда богатыри отождествлялись с защитниками родного края. В них отражаются нравственные и социальные идеалы народа. Листая страницы сборников былин, невольно проникаешься эпическим спокойствием повествования, богатством подробностей, живостью колорита, отчетливостью ха­рактеров изображенных героев.

В былинах русского народа главными героями обычно являются богатыри. Здесь рассказывается об их жизни, их подвигах и стремлениях, чувствах и мыс­лях. Основными былинными героями являются Илья Муромец и Добрыня Никитич. О них сложено немало сказаний, каждое из которых чаще всего сообщает об одном эпизоде из жизни богатыря. Известно, что эти два богатыря и некоторые другие — некогда реально существовавшие люди. По мнению ученых, богатыри являются представителями разных сословий русского народа. В былинах же рассказывается об историчес­ких событиях, произошедших с ними, но события эти облечены в поэтически-символическую форму. Трудно представить, что эпизоды из жизни народ­ных героев происходили в действительности в той форме, в какой они представлены в былинах. Этому противоречит сказочность сюжетов, наличие в них волшебного.

Известный исследователь русского творчества М. Г. Халанский так говорит о возникновении бога­тырей в качестве главных героев былин: «В XIV веке устраиваются пограничные крепости, острожки, ус­танавливается пограничная стража, и в это время сложился образ богатырей, стоящих на заставе, обе­регающих границы Святорусской земли». Богатыри здесь не захватчики, а хранители земли русской. Это значит, что образы русских богатырей сложились еще в те времена, когда российский народ не начал освободительное движение от татарского ига, а толь­ко лишь оборонялся. Л. Н. Майков считает, что дей­ствия былинных героев являются следствием собы­тий, произошедших не с одним воином, пусть даже и знаменитым в свои времена, а с целой дружиной, представителем которой является тот или иной бога­тырь.

Некоторые ученые сравнивают эпических персо­нажей с мифологическими образами. Так, наиболее часто встречающиеся в былинах герои — Илья Муро­мец и Добрыня Никитич — иногда сравниваются с языческими богами — Перуном и Даждьбогом. Ндесь оказывают влияние и общность имен у Муромца и Ильи Пророка, который после крещения Руси при­нял функции Перуна, и сходство основных сюжетов, связанных с этими лицами.

Имя Добрыни по звучанию напоминает название бога Даждьбога. Подвиги их тоже схожи.

Деятельность богатырей проникнута элементом чудесного, чувством свободы и духом общины. Чу­десный элемент здесь несет несколько иную функ­цию, нежели в сказках: там чудесные представления составляют главную завязку сюжета, а в былинах они только дополняют содержание, взятое из дейст­вительного быта. Назначение таких дополнений — придать богатырям близкий к идеальному характер. Пет сомнений в том, что независимый дух былинного русского эпоса является отражением старой вечевой свободы, сохраненной вольными казаками и свобод ными олонецкими крестьянами, не захваченными крепостным правом.