Итальянский поэт, мыслитель и ученый Франческо Петрарка (1304-1374) был одним из первых гуманистов Европы, родоначальником ее новой гуманистической культуры. В деятельности этого замечательного человека выразились все особенности первого этапа той новой эпохи, которая явилась одним из величайших в истории человечества прогрессивных переворотов, эпохи открытия мира и человека, названной Возрождением.

Гуманизм Петрарки вырос на основе развития личного самосознания, был проникнут напряженным интересом к античности, но отличался мировоззренческими противоречиями, характерными для переходных эпох. Петрарка не смог полностью отойти от средневековья, хотя критически переоценивал схоластику, утверждал свободу индивидуальности и придавал большое значение поэтическому творчеству. Проявляя интерес к классической древности, Петрарка с восторгом погружался в произведения античных авторов, видя в них живой интерес к человеку и окружающему его земному миру. Политические идеалы Петрарки не отличались ясностью и последовательностью, но он с горечью писал в канцоне «Моя Италия» о раздробленности страны, об анархии и междоусобицах, призывал спасти Италию от чужеземцев. Эта же тема звучит в канцоне «Благородный дух».
Особое место в творчестве Петрарки занимает любовная лирика, посвященная мадонне Лауре. Это своеобразный поэтический дневник, где также явствен¬но проступают противоречия между аскетическим средневековым сознанием автора и утверждением им нового видения мира. Изображение любимой женщины стало у Петрарки конкретным и жизненным, а любовные переживания показаны во всей их противоречивости и изменчивости. Велики заслуги Петрарки в развитии европейской культуры и литературы. Именно он обновил содержание поэзии, создал совершенную стихотворную форму: его стихи музыкальны, изящны, стилистические приемы отражают состояние души поэта и придают сонетам особый драматизм. Все это делает Петрарку подлинным основателем новой европейской лирики, учителем всех великих поэтов европейского Возрождения.
Франческо Петрарка родился 20 июля 1304 г. в г. Ареччо (Италия) в семье нотариуса, переселившегося в 1312 г. в Карпантра возле Авиньона (Франция), ставшего тогда резиденцией папской курии.
В 1316 г. Петрарка изучал право в университете города Монпелье на юге Франции, в 1320 г. — в Болонье.
Самое раннее из дошедших до нас стихотворений Петрарки относится к 1318-1319 гг. Это написанный латинским гекзаметром «Панегирик покойной матери». В нем 38 строк (столько же лет было матери Петрарки, когда она умерла).
В 1326 г. Петрарка вернулся в Авиньон и принял духовный сан. В 1330 г. он поступил на службу к кардиналу Джованни Колонна.
6 апреля 1327 г. в церкви Св. Клары Петрарка встретил женщину, вошедшую в историю мировой культуры под именем Лауры. Любовь к ней прошла через всю жизнь поэта, ей он посвятил свои лирические стихи. Они образуют два сборника: «На жизнь мадонны Лауры» и «На смерть мадонны Лауры», всего в них содержится 317 сонетов, 29 канцон, 9 секстин, 7 баллад и 4 мадригала.
Между 1333-м и 1337 гг. Петрарка совершил путешествия в Северную Францию, Германию, посетил Рим, затем купил недалеко от Авиньона небольшое поместье Воклюз, где периодически жил и работал.
Мировоззрение Петрарки формируется в 1333-1353 гг. В эти годы создаются его основные произведения на латинском языке: «Африка» (1339-1342) — повествование в стиле Вергилия о 2-й Пунической войне, историко-биографическое сочинение «О знаменитых людях» (1338-1358), «Стихотворные послания» (1350-1352), 12 эклог «Буколическая песнь» (1346-1348), трактаты «Об уединенной жизни» (1346), «О монашеском досуге» (1347), историческое сочинение «О достопамятных вещах и событиях» (1343-1345).
Слава Петрарки была уже так велика, что 8 апреля 1341 г. он был увенчан лаврами в Римском Капитолии. Во время торжественной церемонии Петрарке была вручена грамота, дарующая ему звание римского гражданина и предоставляющая право читать лекции по истории и литературе в любом из городов Италии.
Покинув в 1353 г. Воклюз, Петрарка переселяется в Милан, где деспотически правил архиепископ Джованни Висконти. Служа в 1353-1361 гг. при его дворе секретарем, Петрарка ездил с дипломатической миссией в Прагу (1356) к императору Карлу V, на которого возлагали надежды как на монарха, способного объединить Италию.
В 1361 г. Петрарка переезжает в Венецию, которая, по его словам, в то время была «единственной обителью свободы, мира и справедливости…» Последние годы жизни Петрарки прошли в Падуе и Аркве.
Проживая в Милане, Венеции и Падуе, Петрарка написал немало сочинений. Среди них: аллегорическая поэма на народном языке «Триумфы» (1356), философские трактаты «О средствах против счастья и несчастья» (1354-1360) и «О невежестве своем собственном и многих других людей» (1366), большие эпистолярные (то есть написанные в форме писем) своды «О делах личных в 24 книгах» (1353-1366), «Без адреса» (1360), «Старческие письма» (1361- 1374) и др.
Петрарка умер в ночь с 18-го на 19 июля 1374 г. Смерть застала его за работой над рукописью «Письмо к потомкам», оставшейся незаконченной. Это были первые мемуары в истории мировой литературы.