Если Римская империя была такой могущественной, почему же она пала? На этот вопрос можно ответить следующим образом: Римская империя рухнула под собственной тяжестью после того, как стала слишком обширной, чтобы ею мог эффективно управлять один правитель.

К концу эпохи Пунических войн Греция, Македония и средиземноморское побережье Испании и Африки оказались под властью Рима. Столетие спустя римский полководец Помпей (106—48 до н. э.) завоевал восточную часть Малой Азии, Сирию и Иудею (Палестину). В это же время соперник Помпея Юлий Цезарь (100—44 до н. э.) подчинил власти Рима Галлию и другие земли, расположенные к западу от реки Рейн. В 31 году до н. э. в битве при Актиуме Октавиан (63 до н. э. — 14 н. э.), приемный сын и наследник Юлия Цезаря, разбил силы Марка Антония (прибл. 83—30 до н. э.) и царицы Египта Клеопатры (69—30 до н. э.), превратив Египет в провинцию Рима.

В 27 году до н. э. Октавиан стал первым императором Римской империи и прибавил к своему имени слово «Август», что означает «Высочайший». На период правления Октавиана приходится начало эпохи, которую называют «августовским», или «римским», миром, — времени наивысшего расцвета Римской империи, когда она включала почти всю Европу, а также Северную Африку и Ближний Восток. Со временем империя настолько разрослась, что только сильная власть могла эффективно управлять ею, и это стало началом ее заката.

Распространение христианства и вторжения германских и восточных племен постепенно ослабляли империю. Феодосий I (379—395 н. э.) стал последним императором, правившим всей Римской империей: после его смерти государство оказалось расколото на Западную и Восточную Римские империи.

В пятом веке Западная Римская империя подверглась ряду нападений со стороны германских племен, в том числе вандалов и вестготов, вторгшихся в Испанию, Галлию и Северную Африку. Эти набеги в конечном счете и вызвали падение Западной Римской империи в 476 году.

Восточная Римская империя просуществовала (под названием Византия) еще целое тысячелетие: лишь в 1453 году она пала под натиском турок.