Диагноз наших общественных зол и недугов. Сказкам М.Е. Салтыкова-Щедрина свойственны политическая ост­рота и целеустремленность, беспощадность и глубина гротеска, лукавая искрометность юмора. В жанре гротеска наиболее ярко проявились идей­ные и художественные особенности щедринской прозы. М.Е. Салтыко­ва-Щедрина можно назвать одним из величайших русских сатириков. В своем творчестве он развил традиции таких писателей, как Фонвизин, Крылов, Гоголь. Чрезвычайно острые произведения писателя были на­правлены на обличение многих пороков современного ему общества.
Салтыковым-Щедриным в последнее десятилетие жизни написано 29 сказок из тридцати двух. В них он изобразил целую историческую эпоху, критикуя и отрицая темные стороны жизни во имя явных или скрытых идеалов социальной справедливости и света. «Диагност наших общественных зол и недугов», — отзывались о нем современники. Рос­сия была полна противоречий, накопленных за долгие годы крепостно­го права. Жизнь дворянской семьи писатель прекрасно изобразил в «Гос­подах Головлевых», начальников и чиновников — в «Истории одного города* и многих других произведениях. Но мне кажется, что вершины выразительности он достиг в своих небольших сказках «для детей изряд­ного возраста». Именно отношения между народом и помещиками, чи­новниками стали основной темой многих произведений писателя, объе­диненных в цикле «Сказки», Михаил Евграфович прекрасно изучил жизнь разных слоев общества, несправедливость существующих поряд­ков. Будучи вице-губернатором, он имел возможность убедиться, что Российское государство прежде всего заботится о дворянах, а не о наро­де, к которому сам писатель проникся уважением.В 80-е годы XIX столетия, когда в России царил разгул политичес­кой реакции, для того, чтобы избежать придирок цензуры и быть понят­ным простому народу, писатель создал новый, оригинальный жанр для изображения самых разных типов господ: помещиков, чиновников, куп­цов и прочих. Писатель часто изображает их совершенно беспомощны­ми, глупыми, высокомерными. Например, «Повесть о том, как один мужик двух генералов прокормил». С едкой иронией М. Е. Салтыков- Щедрин пишет: «Служили генералы в какой-то регистратуре… следова­тельно, ничего не понимали. Даже слов никаких не знали». Разумеется, эти генералы ничего не умели делать, всю жизнь просуществовали за чужой счет, полагая, что булки растут на деревьях. Оказавшись одни, они едва не умерли. Мужик же показан молодцом: все умеет, все может, даже суп в пригоршне сварит. Но и его не щадит сатирик. Генералы застав­ляют этого здоровенного мужчину вить для себя веревку, чтобы не убе­жал. И тот покорно исполняет приказ. Писатель видит, что в мужике практически неистребима привычка подчиняться, он так же не представ­ляет свою жизнь без господина, как и господин без него.Ну, допустим, свою зависимость от мужика генералу пришлось по­чувствовать, а вот оказавшись на острове не по своей воле, то дикий помещик, герой одноименной сказки, все время мечтал избавиться от несносных мужиков, от которых идет дурной, холопий дух. Наконец мужицкий мир исчезает, и помещик остается один-одинешенек. И, как показывает М. Е. Салтыков-Щедрин, начинает дичать. «Весь он… оброс волосами… а когти у него сделались как железные». Намек совершенно ясен: барин может воротить нос, но без крестьянина ему не прожить.
Уничтожающая пародия на царя и правящие классы дана в сказке «Орел-меценат», обличению высших слоев общества посвящены и такие сказки, как «Медведь на воеводстве», и «Богатырь». Писатель высмеи­вает административные принципы России, псевдопросветительство, обрушивает свою сатиру на весь общественный строй России и уподоб­ляет царизм гниющему трупу мнимого богатыря.
Перенесение человеческих черт, на животный мир создавало коми­ческий эффект, наглядно обнажало нелепость существующей действи­тельности. М. Е. Салтыков-Щедрин не упускает из виду ничего. Создан­ные им образы помещика, генерала, сказочных волков, лисиц, медведей и щук открывают читателям истинные лица помещиков, чиновников и новой буржуазии. Писатель показывает их мнимое великодушие: волк обещал помиловать зайца, орел простить мышь. Но писатель ниспровергает все, что может усыпить бдительность жертв: «Орлы суть орлы, только и всего. Они хищны, плотоядны, хлебосольством не занимаются, но разбойничают, а в свободное от разбоя время дремлют».
Писатель ориентируется на народную сказочную и басенную тра­дицию, использует привычные читателям образы. Какие же животные становятся господами? Царские сановники преобразуются в сказочных медведей, свирепствующих в лесной чаще. Помещик похож на дикого зверя. Народ же — это замученный, забитый узкогрудый коняга, вся жизнь которого проходит в беспросветном труде и тщетных попытках найти правду, подобно ворону-челобитчику.
Но маски животного мира не могли скрыть политическое содержа­ние сказок Щедрйна. Источником раздумий писателя становится уди­вительный контраст между привычкой народа безропотно переносить трудности, пассивностью и огромной духовной стойкостью. Сказки пи­сателя полны сетований, что народ слишком терпелив, забит и темен. Он старается показать, что силы, стоящие над народом, жестокие, но не такие уж страшные. Он даже показывает, что сопротивление возможно: в сказке «Медведь на воеводстве» изображен Медведь, который своими бесконечными погромами вывел мужиков из терпения, и они посадили его на рогатину, «содрали шкуру».
Если бы, кроме «Сказок», писатель больше ничего не написал, то и они одни дали бы ему право на бессмертие. М. Е. Салтыков-Щедрин старался найти истоки освобождения в самом народе, но сомневался в том, что народ сумеет осознать свою силу. Помочь народу — вот основ­ная задача писателя. И он великолепно справился с ней, подведя напи­санием «Сказок» итог своей сорокалетней творческой деятельности.