Когда Христофор Колумб, или Кристофоро Коломбо (1451 —1506), итальянец по происхождению, после изучения трудов Птолемея пришел к убеждению, что Земля круглая и что можно достичь восточных стран, отправившись через океан на запад, он сначала обратился за помощью в организации экспедиции к королю Португалии. Это произошло в 1483 году и было для Колумба вполне естественным решением: он переселился в Португалию в 25-летнем возрасте и женился на португалке (которая родила ему сына), к тому же Португалия была в то время ведущей морской державой Европы. В конце XV века португальские корабли уже огибали Африку и достигали Индийского океана. Однако король Португалии отказал Колумбу. Первое обращение (1488) к испанским монархам королю Фердинанду (1452—1516) и королеве Изабелле (1451 —1504) также ничего не дало, но Колумб проявил настойчивость, и в 1492 году король Испании согласился профинансировать замысел путешественника. К этому решению его подтолкнули два обстоятельства: во-первых, сухопутный путь в Индию и к островам Южной Азии уже давно был перекрыт турками, и европейцы активно пытались найти другой, менее опасный путь к богатствам Востока. Во-вторых, Фердинанд и Изабелла были, как и Колумб, пылкими христианами и желали распространения христианской веры по всему миру. Таким образом, к открытию Америки привело желание испанской короны проложить новые торговые пути и распространить христианство на новые земли.