Что вызвало раскол христианской церкви на католическую и православную? На протяжении средних веков культурные, географические и даже политические различия вели к постепенному ухудшению отношений между восточной (Юго-Восточная и Восточная Европа) и западной ветвями христианской церкви. В IX веке между верховным иерархом Восточной церкви, патриархом Константинопольским (или Вселенским), и Папой Римским возникли первые разногласия — в частности по вопросу власти Папы над христианами Востока. Усугубление конфликта привело к тому, что в 1054 году Папа Лев IX (1002—1054) предал патриарха Константинопольского Михаила Керулария анафеме (официальному церковному проклятию), отлучив его и его последователей от Римско-католической церкви. Таким образом произошел официальный раскол христианской церкви: с тех пор главой Восточной, или православной, церкви считались патриархи Константинопольские, не признававшие главенства Римских Пап и отправлявшие религиозные обряды по восточному обычаю, — тогда как католики по-прежнему считали главой церкви Папу Римского и проводили богослужение на латыни.

Когда Османская империя в 1453 году захватила Константинополь (современный турецкий Стамбул), православные христиане бывшей Византии попали под власть турок и оставались под этой властью до XIX века. Несмотря на то что между православными церквями Восточной Европы (греческая православная церковь, русская православная церковь и др.) и католической церковью все еще существуют значительные различия, пропасть между ними стала уменьшаться после того, как в 1964 году Папа Павел VI (1897—1978) встретился в Иерусалиме со Вселенским патриархом Афинагором (1886—1972)’. В следующем году эти два религиозных лидера сняли с церквей-соперниц анафемы.