Антикоммунистические настроения среди жителей восточноевропейских стран начали особенно ярко проявляться после того, как советский лидер Михаил Горбачев (род.в 1931) объявил о политике реформ в СССР. Когда в 1985 году Горбачев стал Генеральным секретарем ЦК КПСС, советская экономика находилась в состоянии упадка. Чтобы выйти из кризиса, Горбачев начал масштабное реформирование многих сфер жизни советского общества, включавшее прекращение жесткого регулирования экономики правительством и создание более гибкой политической системы (демократизацию общества). Горбачев предложил ограничить власть Коммунистической партии СССР, которая управляла страной с 1917 года. Для обозначения таких реформ использовалось слово «перестройка». Кроме того, советский лидер взял курс на сближение с Западом, для чего провел ряд встреч с президентом США Рональдом Рейганом 11911—2004), последовательно поддерживавшим эти начинания. Новая советская политика открытости и свободы слова называлась «гласностью». Оба этих слова быстро стали популярными во всем мире. Экономические реформы шли медленно, к тому же начинания Горбачева вызвали упорное сопротивление со стороны консерваторов. Однако поддержка реформ (как внутри страны, так и за рубежом) оказалась сильнее противодействия им.

Население других восточноевропейских стран с интересом следило за движением СССР к созданию более демократичного общества. Забастовки в Польше начались еще в 1981 году — их организатором стал независимый профсоюз «Солидарность». Однако в следующем году СССР вынудил правительство Польши подавить это движение. После того как к власти в Советском Союзе пришел Горбачев, начавший политику коренных социальных изменений, сторонники реформ в других социалистических странах быстро поняли, что СССР больше не станет железной рукой подавлять антикоммунистические выступления. В 1989 году в Польше была разрешена «Солидарность», а Коммунистическая партия начала утрачивать свое влияние. Те же процессы происходили в Венгрии, Чехословакии и Восточной Германии. К концу десятилетия в большинстве восточноевропейских стран коммунистические правительства сменились демократическими. В каждой стране эта смена происходила по-своему: в Чехословакии «переворот» прошел так мирно, что его назвали «бархатной революцией», тогда как в Румынии понадобилось вооруженное восстание против ортодоксального коммуниста Николае Чаушеску (1918—1989), который был расстрелян сразу после революции.

В 1990 году в таких странах, как Румыния, Чехословакия, Венгрия, Восточная Германия и Болгария, прошли многопартийные выборы. Некоммунистическое правительство, пришедшее к власти в ГДР, согласилось на объединение с Западной Германией, которое произошло 3 октября 1990 года. В том же году Михаил Горбачев стал лауреатом Нобелевской премии, присужденной ему за вклад в дело мира.