Что вызвало массовую эмиграцию ирландцев в Америку в середине XIX века? В 1845 году Ирландию постиг неурожай картофеля. Несмотря на то что в Европе тогда эта культура не плодоносила достаточно часто, последствия неурожая стали для Ирландии особенно тяжелыми, поскольку картофель был для жителей этой страны основным продуктом питания. Это вызвало голод, который в Ирландии называют Великим: он продолжался до 1848 года и привел к резкому снижению численности населения Ирландии. За эти три года от голода умерли от 700 тысяч до миллиона ирландцев, кроме того, с 1846 по 1854 год еще почти два миллиона покинули страну в поисках лучшей доли. Три четверти эмигрантов из этого потока отправились в США.

В последующие годы было определено, что неурожай картофеля был вызван грибковым заболеванием, по всей видимости, занесенным в Ирландию из Северной Америки, где в начале 40-х годов XIX века также наблюдалось нечто подобное. По иронии судьбы, заболевание, вызвавшее массовую миграцию ирландцев в США, пришло в Ирландию именно из этой страны.

Неурожаи и вызванный ими голод 1845—1848 годов стали суровым испытанием не только для жителей Ирландии: в эти годы недоедание и болезни унесли жизни двух с половиной миллионов человек по всей Европе.

Наиболее тяжелыми в истории человечества считаются голод 1769 года в Бенгалии, в результате которого умерли более 10 миллионов индийцев, и голод 1868 года, вызванный двумя последовательными неурожаями основных сельскохозяйственных культур Восточной Азии и приведший к смерти 20 миллионов жителей Китая.