Что возникло раньше — Древнеримская республика или Древнеримская империя? Римская республика, которая и поныне считается образцом сбалансированного государства, образовалась в 509 году до н. э. Римская империя же возникла в 27 году до н. э. — ее первым правителем стал Октавиан Август (63 до н. э. — 14 н. э.). Развитие древнеримской цивилизации происходило следующим образом.

В 753 г. до н. э. на поросших лесом холмах на берегу реки Тибр, приблизительно в 15 милях (24 километрах) от берега моря, был основан город Рим. (Согласно легенде, его основателями были братья Ромул и Рем.) Рим был расположен весьма выгодно: он стоял на пересечении торговых путей и при этом обладал естественными средствами защиты от врагов. В окрестностях города было высоко развито сельское хозяйство, ремесла и добыча полезных ископаемых.

В 509 году до н. э. римская знать учредила в городе республику. Управление осуществляли два избранных голосованием чиновника — консулы. Поскольку они делили между собой власть, между ними поддерживалось определенное равновесие — каждый из них мог наложить вето на решения другого. Консулы избирались на сравнительно короткий срок — всего лишь на год. На их решения оказывал значительное влияние римский сенат, в состав которого входили знатные горожане. Также в городе проходили законодательные собрания населения, на которых обычные горожане имели право голоса.

В 390 г. до н. э. на Рим совершили нападение галлы — кельтские племена, жившие в Западной Европе. Они захватили город и некоторое время удерживали его в своих руках. Около 300 года до н. э. начались активные контакты Рима с греками, в результате которых римляне переняли не только некоторые древнегреческие представления, но и мифологию. Вскоре греческим богам были присвоены римские имена.

К 275 году до н. э. Рим уже контролировал значительную часть Апеннинского полуострова. Обеспечив мир на родине, римляне обратили взгляд на другие страны: в период с 264 до 146 год до н. э. произошла серия Пунических войн, основной целью которых был захват Римом новых территорий. В ходе этих войн Рим подчинил себе средиземноморские острова Сицилию, Сардинию и Корсику, часть Галлии (нынешней Франции), большую часть Испании, а также Карфаген в Северной Африке.

С наступлением первого века до н. э. в Древнем Риме начался период, который по праву считают наивысшим в развитии этой цивилизации. Однако в середине столетия республика оказалась расколота гражданскими войнами на части. В 27 году до н. э., после двух десятилетий непрерывных столкновений, возникла Римская империя, первым императором которой стал Октавиан Август. И хотя формальные признаки республики были сохранены, верховная власть теперь принадлежала императору: он назначал консулов и сенаторов, управлял провинциями и командовал армией. Собрания граждан по-прежнему проходили, но возможность населения влиять на управление государством была сильно урезана.

Римская империя просуществовала около 500 лет. К третьему столетию новой эры армия Рима завоевала огромную территорию, включавшую почти всю Европу, средиземноморское побережье Африки и значительную часть Ближнего Востока. В этот период в завоеванных странах процветала торговля: была проложена густая сеть дорог и морских путей, которые вели в Китай, Индию и Африку. Римское правительство чеканило золотые, серебряные и бронзовые монеты, ставшие единой валютой империи.

После смерти императора Феодосия Великого (347—395 н. э.) произошел раскол Римской империи на Восточную и Западную. В 476 году после ряда нападений германских племен Рим окончательно пал.

Наивысший расцвет Римской империи, период внутреннего мира и процветания, пришелся на годы с 27 до н. э. до 180 н. э. В это время ни одна страна не обладала достаточной мощью, чтобы бросить вызов Риму, и его граждане основное внимание уделяли торговле, учебе, искусству и литературе.