В январе 1994 года в южномексиканском штате Чьяпас началось восстание сапатистов — левого движения, членами которого были преимущественно потомки индейцев майя. В первый день нового года Сапатистский фронт национального освобождения провел организованную атаку на муниципальные центры штата Чьяпас и подразделения мексиканской армии, расположенные в этом провинциальном штате. Вооруженные повстанцы, действовавшие под лозунгом «Земля и свобода», назвали свое движение по имени Эмилиано Сапаты (1879—1919), мексиканского революционера начала XX века. Сапатисты разрушали правительственные учреждения, жгли документы, утверждавшие право собственности на землю, и освобождали заключенных. Во время восстания погибли по меньшей мере 135 человек.

12 января, после 11 дней ожесточенных боев, была достигнута договоренность о прекращении огня. В следующем месяце начались мирные переговоры между представителями сапатистов и правительства Мексики. Эти переговоры оказались весьма долгими и несколько раз заходили в тупик. Сапатисты, действовавшие во имя «демократии, свободы и мира для всех мексиканцев», требовали от правительства проведения глубоких реформ, в том числе создания местной автономии, а также передела земли и других мер, направленных на улучшение бедственного положения коренного населения региона. В феврале 1996 года стороны подписали «соглашения Сан-Андреса и договорились продолжить переговоры в будущем. Однако в августе переговоры вновь зашли в тупик: представители сапатистов заявили, что не возобновят их, пока правительство не ратифицирует соглашения Сан-Андреса.

Тем временем в штате Чьяпас активизировалась полувоенная мексиканская организация, связанная с правительственной партией ИРП (Институционная революционная партия). Последовал ряд вспышек насилия, самая ужасающая из которых произошла 23 декабря 1997 года, когда проправительственная полувоенная группа «Мир и справедливость» совершила нападение на невооруженных индейских жителей деревни Актеаль. В ходе этого нападения было убито 45 человек, главным образом женщины и дети, и еще 25 получили тяжелые ранения.

Основной причиной волнений в Чьяпасе является резко отрицательное отношение коренных жителей этих мест (индейцев майя) к правительству. Несмотря на то что этот район богат природными ресурсами (в частности, здесь производят кофе и кукурузу, добывают лес и нефть), он относится к числу беднейших в Латинской Америке: все богатство Чьяпаса сконцентрировано в руках немногочисленной местной аристократии. В 1990 году половина населения штата жила впроголодь, 42 процента не имели доступа к чистой воде, 33 процента проживали без электричества, и 62 процента так и не получили среднего образования. Вряд ли можно считать чистым совпадением то. что вооруженное восстание сапатистов началось в тот самый день, когда в силу вступило Североамериканское соглашение о свободной торговле. По словам одного лидеров сапатистов, это соглашение означало разорение для всех бедных фермеров Лексики, которые теперь вынуждены были конкурировать с крупными фермами севера. В 2005 году, более чем через 10 лет после начала движения сапатистов, ситуация в штате Чьяпас все еще оставалась неразрешенной.