Священная Римская империя — это свободная федерация германских и итальянских государств, образованная в 800 году, когда король Карл Великий был коронован Папой Львом III «императором римлян». Однако после смерти Карла империя по существу распалась и была восстановлена лишь во времена правления императора Оттона I (912—973). Несмотря на тесную связь империи с Римско-католической церковью, в середине XII века возникли серьезные противоречия между императорами и Папами. В 1250 году Папе Иннокентию IV (умер в 1254) удалось добиться независимости от империи итальянских городов-государств.

Затем к власти в Священной Римской империи пришел дом Габсбургов. После подписания в 1648 году Вестфальского мира, признававшего суверенитет всех государств, которые входили в состав империи, Священная Римская империя стала исключительно формальным образованием. За исключением пятилетнего периода (1740—1745), Габсбурги продолжали оставаться императорами до 1806 года, когда Франц II (1768—1835) провозгласил роспуск Священной Римской империи.