Что такое «салемские суды над ведьмами»? Ряд судебных процессов, прошедших в 1692 году в городе Салем, штат Массачусетс, стал в американской культуре символом преследования людей, представления которых отличаются от общепринятых. Всего в ходе этих процессов обвинения были предъявлены примерно 200 людям, а 19 обвиняемых были повешены. Анализ этих процессов позволяет получить представление об опасностях массовой истерии.

В XVII веке была широко распространена вера в колдовство: многие верили, что люди, способные управлять сверхъестественными силами, могут причинять зло своим соседям. Суды тех времен достаточно регулярно рассматривали дела по обвинению ведьм в причинении ущерба: и до печально известных процессов 1692 года суды колоний Массачусетс и Коннектикут уже 70 раз рассматривали аналогичные дела, в том числе признали виновными 18 подсудимых. Однако в 1692 году охота на ведьм приняла поистине грандиозные масштабы. В январе этого года дочь и племянница преподобного Сэмюэла Пэриса начали вести себя довольно странно. Осматривавший их врач пришел к выводу, что девочки (одной было девять лет, другой — 11) «заколдованы». Когда девочек заставили назвать человека, наславшего на них чары, они указали на рабыню-индианку, жившую в доме священника, и двух других женщин с самого дна общества. Женщины были арестованы. В ходе судебных разбирательств обвинения были предъявлены и другим местным жителям, в том числе и вполне «добропорядочным» — похоже, единственная их вина заключалась в том, что у них были неприязненные отношения с преподобным Пэрисом. Прихожане его церкви охотно давали любые требуемые показания, и к маю того же года тюрьмы городов Салем и Бостон переполнились женщинами, подозреваемыми в колдовстве и ожидающими суда. 28 июня суд начал рассмотрение сразу примерно 70 дел по обвинению в колдовстве.

В течение июня-сентября 50 из 200 обвиняемых признались в том, что они действительно прибегали к колдовству. 26 из них были признаны виновными, в том числе 19 — казнены. Такое количество приговоров привлекло внимание губернатора Массачусетса, и он приказал распустить суд Салема и разобрать оставшиеся дела в вышестоящем суде. В конечном итоге все обвиняемые были оправданы, кроме того, губернатор провозгласил, что отныне обвинения в колдовстве рассматриваться судом не будут.