Что такое римское право? Это правовая система, использовавшаяся древними римлянами с восьмого столетия до н. э. до падения Западной Римской империи. Считается, что система римского права была записана и организована по приказу Юстиниана Великого (483—565), императора Восточной Римской империи (Византии), которая просуществовала еще около тысячи лет после падения Западной Римской империи. Юстиниан организовал сбор всех имперских законов и сочинений всех римских юристов (судей и других профессионалов в области права). Эта работа продолжалась несколько десятилетий, до смерти императора в 565 году. В результате на свет появился «Соpus juris civilis», или «Свод гражданского права», также известный как Юстинианов кодекс. Он состоит из четырех частей: самого кодекса (собрания имперских законов), «дигестов» (комментариев и толкований законов римскими юристами), «институтов» (учебника для студентов) и «новинок» (законов, принятых уже после выхода кодекса).

Несмотря на то что во времена средневековья римское право фактически не работало, оно продолжало существовать в виде канонического права средневековой церкви. Римское право является основой современного гражданского права во многих странах Европы и мира. Судебные системы этих стран основываются не на прецедентах, созданных судами (как в британской и американской судебной системах), а на букве закона — то есть непосредственно на тексте законов.