Что такое резня в день святого Варфоломея? Это массовые убийства, начавшиеся во Франции 24 августа 1572 года, в католический праздник — день святого Варфоломея. Жертвами этих событий стали, как считается, примерно 70 тысяч человек. Резня была одним из этапов гражданской войны между католиками и протестантами (гугенотами) во Франции.

Протестантская Реформация, начавшаяся в 1517 году, за последующие десятилетия распространилась по всей Европе. К 60-м годам XVI века протестантами были уже треть населения Франции. Рост их количества угрожал позициям католической церкви — как в политическом, так и в религиозном аспекте. В 1560 году королем Франции стал Карл IX (1550—1574), католик по вероисповеданию. Но поскольку в то время ему было лишь 10 лет, страной фактически правила его мать Екатерина Медичи (1519—1589). Екатерина принадлежала к могущественному флорентийскому роду Медичи, а, выйдя замуж за короля Генриха II (1519—1559), стала королевой Франции. Даже после того как Карл IX стал совершеннолетним, мать продолжала оказывать на него сильное влияние.

В 1572 году слабовольный король подпал под влияние еще одного человека, адмирала Гаспара де Колиньи (1519—1572), и это обеспокоило Екатерину Медичи. Колиньи был гугенотом (французским протестантом), поэтому, как фаворит короля, он также представлял угрозу католической церкви. Чтобы нейтрализовать его, Екатерина организовала заговор французских дворян, целью которого было убийство адмирала. 18 августа дочь Екатерины Маргарита Валуа (1553—1615) вышла замуж за гугенота Генриха Наваррского (1553—1610). На церемонию бракосочетания в Париж съехались многие знатные протестанты. 22 августа состоялось покушение на Колиньи, однако ему удалось избежать смерти. Екатерина боялась, что расследование нападения на адмирала прольет свет на ее роль в этом деле, а потому организовала более масштабные действия, направленные против гугенотов, и убедила своего сына Карла IX санкционировать их. По словам французского историка и чиновника Жака-Огюста де Ту (1553—1617), «воля короля заключалась в том, чтобы обрушить на банду мятежников [т. е. гугенотов] гнев Божий, когда они не ожидали нападения».

Резня началась 24 августа по условному сигналу: удару дворцового колокола. Отличительными знаками католиков были белые повязки на рукавах и белые кресты на шляпах. Одним из первых был убит адмирал Колиньи. В последующие дни в Париже погибли несколько тысяч протестантов, и от их крови вода в реке Сене стала красной. Массовые убийства гугенонов начались и в провинции. Известие об этом было с радостью воспринято руководителями Римско-католической церкви, тогда как протестанты всей Европы были повергнуты в ужас. События, начавшиеся во Франции в день святого Варфоломея, стали причиной длительной и кровопролитной войны между католиками и гугенотами.