Пунами римляне называли карфагенян, а Пуническими войнами — серию из трех крупных военных конфликтов, в результате которых Римская империя значительно расширилась на юг и на запад. Полем боя для Первой Пунической войны (264—241 до н. э.) стал остров Сицилия, расположенный в Средиземном море к югу от Апеннинского полуострова. В 264 году соперничающие группировки Мессины (крупного торгового порта) одновременно обратились за помощью к карфагенянам и римлянам. Армия Карфагена прибыла первой, быстро захватив город, однако прибывший некоторое время спустя римский флот атаковал карфагенян. Война длилась более двух десятилетий, в конце концов карфагеняне были изгнаны с Сицилии. Мессина стала свободным городом, но заключила военный союз с Римом.

На этом соперничество между Римом и Карфагеном не закончилось. Сражения Второй Пунической войны (218—201 до н. э.) проходили главным образом на территории современной Испании. После того как в 218 году великий карфагенский полководец Ганнибал (247—183 до н. э.) захватил союзный римлянам город Сагунт, он перешел Альпы и вторгся в Италию, где нанес римлянам несколько заметных поражений. Решающая битва Второй Пунической войны произошла под североафриканским городом Зама (к юго-западу от Карфагена) — римские войска под командованием Сципиона нанесли карфагенянам под предводительством Ганнибала чувствительное поражение. В результате Карфаген был вынужден выплатить Риму значительные репарации и отказаться от претензий на Испанию. В 201 году до н. э. стороны подписали мирный договор.Период мира продолжался пять десятилетий: в 149 году до н. э. Карфаген восстал против власти Рима, и началась Третья Пуническая война. К 146 году до н. э. Карфаген, который до начала Пунических войн был более богатым и могущественным государством, чем Рим, оказался почти полностью разрушен римской армией.