Что такое Просвещение? Просвещение, или эпоха Разума, — это период, в который европейские философы возвеличивали роль разума как наилучшего метода познания истины. Начиная с XVII века и до второй половины восемнадцатого такие философы, как Жан-Жак Руссо (1712—1778), Вольтер (1694—1778) и Джон Локк (1632—1704), исследовали в подобном ключе вопросы образования, права и политики. Они издавали книги, в которых критиковали общественную несправедливость, невежество и религиозные предрассудки. В конце XVIII века эти идеи разожгли пожар Американской и Французской революций.

К числу наиболее значимых вех эпохи Разума относятся представление об универсальной истине (примером ее можно считать утверждение, что два плюс два всегда равно четырем); убеждение, что природа велика и сложна, но при этом упорядочена; вера в то, что человечество обладает способностью познать Вселенную; философия деизма (согласно которой мир создан Богом, который после сотворения перестал вмешиваться в работу своего порождения); а также понятие рациональной воли, согласно которому люди строят планы и делают выбор, а значит, их жизнь не предопределена заранее.

Эпоха Просвещения стала периодом значительной интеллектуальной активности и привела к появлению нескольких энциклопедий универсальных знаний, однако к концу XVIII века тенденция изменилась. Европейцы начали ставить чувства выше рассудка — эпоха Разума закончилась, сменившись эпохой романтизма. Это изменение во взглядах на мир хорошо отслеживается в романе английской писательницы Джейн Остин «Здравый смысл и чувствительность».

Тем не менее системы философской мысли, возникшие в эпоху Разума, критически относились к развитию западной мысли. Пожалуй, отношение той эпохи к индивидуальному разуму лучше всего выразил французский мыслитель Рене Декарт (1596—1650), позиция которого заключалась в отказе верить в то, что невозможно доказать разумом. Его утверждение «Я мыслю, следовательно, я существую» подводит итог скептическим и рациональным поискам, которые характеризовали интеллектуальные поиски эпохи Просвещения.