Что такое общественный договор? Общественный договор — это концепция, согласно которой между народом и правительством заключается особый контракт, предписывающий как правительству, так и гражданам определенные обязанности и права. Данная теория основана на предположении, что люди отказались от естественного (свободного и неуправляемого) состояния ради общества, обеспечивающего порядок, инфраструктуру и, что самое важное, защиту.

Философы разных эпох и культур считали анализ роли правительства и граждан в контексте общественного договора одной из своих основных задач. В произведениях английского философа Джона Локка (1632—1704) общественный договор напрямую связывался с естественным правом (теорией, согласно которой некоторые законы неотъемлемы от человеческой природы). Локк утверждал, что сначала люди жили в естественном состоянии, которое характеризовалось отсутствием ограничений на свободу. Осознав, что защита каждым человеком своих прав неизбежно приводит к конфликтам, люди условились создать правительство, которое обеспечивало бы их защитой. Однако, сделав это, они не отказались от своих естественных прав — утверждает Локк, — а наоборот: правительство обязано защищать права людей, в том числе право на жизнь, свободу и собственность. Локк изложил эти представления в своих наиболее значительных произведениях, увидевших свет в 1690 году, «Опыте о человеческом разумении» и «Двух трактатах о правлении». Эти труды укрепили его статус ведущего «философа свободы». Теория Локка оказала значительное влияние на взгляды автора Декларации независимости США Томаса Джефферсона. Помимо всего прочего, в «Декларации» есть такие слова: «Создатель наделил людей определенными неотъемлемыми правами» (естественными правами), в том числе правами на жизнь, свободу и стремление к счастью».

Один из величайших деятелей Просвещения — периода в культурной истории человечества, в который разум считался высшей человеческой добродетелью, — французский философ Жан Жак Руссо (1712—1778) в свое время уделил немало внимания вопросам общественного договора. В своей книге 1762 года «Об общественном договоре» он писал, что люди заключают между собой обязательные договоры, организовывая правительство и систему управления. По словам Руссо, люди «обязаны подчиняться только законной власти», то есть лишь народ решает, какое правительство должно им управлять. Идеи Руссо стали одной из причин, которые привели к Французской (1789—1799) и американской (1775—1783) революциям.