Что такое общее право? Это система правосудия, преобладающая в Великобритании и в США (за исключением штата Луизиана). Основой правовой системы здесь являются прецеденты (более ранние решения, принятые судом). Также эту систему иногда называют обычным правом: принимая решения, судьи обычно руководствуются распространенными практиками (обычаями).

Во многих странах система правосудия представляет собой сочетание гражданского права, принципы которого были сформулированы римлянами при Юстиниане, и общего права, возникшего в Англии. Частные судебные дела (нередко их ошибочно называют гражданскими) по большей части относятся к сфере гражданского права (иначе говоря, при вынесении решений судьи обычно используют законодательные акты), тогда как уголовные дела (те, в которых преступление совершено по отношению к обществу в целом) принадлежат к сфере общего права (решения основаны на прецеденте).