Что такое Новый курс? К краху фондового рынка в октябре 1929 года и началу Великой депрессии привело сочетание многих факторов, в том числе кризис перепроизводства, ограниченность рынков в других странах (вызванная последствиями Первой мировой войны), чрезмерный объем кредитов и биржевые спекуляции. Вскоре США и весь мир очутились во власти жестокого экономического кризиса, который привел к резкому ухудшению жизни многих людей. В США в первые годы кризиса не имели работы около 16 миллионов людей, что составляло примерно треть общего количества работающих. Многие семьи утратили возможность выплачивать кредиты и потеряли жилье; отсутствие у людей денег даже на покупку продуктов питания привело к голоду. Повсюду в Америке можно было увидеть огромные очереди за хлебом.

В разгар Великой депрессии президентом США был избран Франклин Делано Рузвельт (1882—1945). В 1933 году, выступая с инаугурационной речью, он заявил: «Единственная вещь, которой мы должны бояться, — это сам страх». Вскоре администрация Рузвельта начала воплощать в жизнь программу внутренних реформ, получившую название «Новый курс». Впервые в американской истории правительство прибегло к активному вмешательству в сферы бизнеса и сельского хозяйства. Рузвельт ввел программы социальной помощи и организовал масштабные общественные работы, таким образом обеспечив рабочими местами огромное количество людей. Кроме того, был учрежден ряд антикризисных правительственных органов. В сёязи с этим критики курса Рузвельта обвиняли его в том, что он предоставил федеральному правительству слишком много власти.

Несмотря на то что Новый курс несколько улучшил ситуацию в стране, облегчив жизнь простых американцев, полностью покончить с депрессией США удалось лишь после того, как началась Вторая мировая война и промышленность начала массовый выпуск военной продукции (оружия, самолетов, автомобилей и др.).