Что такое ненасильственное движение? Лидером движения за гражданские права негров считается преподобный Мартин Лютер Кинг, который получил известность во время автобусного бойкота в Монтгомери. Выступая перед участниками акции протеста, Кинг заявил: «Мы не пропагандируем насилие. Единственное оружие, которое имеется в нашем распоряжении, — это оружие мирного протеста». Мартин Лютер Кинг строго придерживался этой позиции всю свою жизнь — даже после того, как террористы устроили взрыв в доме его семьи. «Арсенал» демократических средств протеста на вооружении у Кинга включал бойкоты, марши, «сидячие забастовки», а также его знаменитые речи. В 1957 году Кинг был в числе организаторов Конференции лидеров южного христианства, ставшей одной из ведущих организаций в борьбе за гражданские права афроамериканцев.

Ненасильственное сопротивление, принятое на вооружение чернокожими американцами, оказалось действенным оружием против сегрегации и расовой дискриминации. Массовая демонстрация, прошедшая в 1963 году в Бирмингеме, штат Алабама, поколебала существовавшие в американском обществе настроения: кадры разгона этой мирной демонстрации, когда полиция использовала собак и водометы, вынудили американских законодателей принять какие-либо меры. Реагируя на волну возмущения действиями властей, прокатившуюся по стране после демонстрации в Бирмингеме, президент Джон Кеннеди (1917—1963) предложил Конгрессу принять закон о гражданских правах. Этот закон был принят в 1964 году. В том же году Мартин Лютер Кинг стал лауреатом Нобелевской премии мира.

В 1966 году Студенческий комитет координации ненасильственного сопротивления, устав от насилия, с помощью которого белое большинство нередко реагировало на мирные акции, не соглашаясь с позицией Кинга, убедил многих активистов движения за гражданские права принять более решительную и агрессивную позицию и начал агитацию за «власть черных». В результате в рядах движения за гражданские права произошел раскол.

4 апреля 1968 года Мартин Лютер Кинг прибыл в Мемфис, чтобы поддержать забастовку чернокожих работников коммунальных служб. В половине шестого вечера он был застрелен в своем гостиничном номере. Известие о гибели Кинга быстро распространилось по всему миру. Чернокожие жители двухсот городов Америки отреагировали на это беспорядками, поджогами и погромами. Комментируя эту волну насилия, радикальный лидер афроамериканского движения Стоукли Кармайкл заявил: «Убив доктора Мартина Кинга, белая Америка объявила нам войну». Хаос продолжался около недели: по состоянию на 11 апреля в результате беспорядков погибли 46 человек (преимущественно чернокожие), 35 тысяч людей получили травмы, а 20 тысяч очутились за решеткой. Тем не менее даже жестокое убийство Кинга и вспышка насилия, начавшаяся после распространения известия о его смерти, не смогли бросить тень на светлое имя Мартина Лютера Кинга и его политику, направленную на миролюбивое сосуществование различных рас.