НАТО — это «Североатлантический Союз» или «Организация Североатлантического договора». НАТО является военным альянсом, который был сформирован 4 апреля 1949 года, когда в столице США Вашингтоне представители 12 стран подписали соответствующий договор. Первоначально членами этого союза были Бельгия, Великобритания, Дания, Исландия, Италия, Канада, Люксембург, Нидерланды, Норвегия, Португалия, США и Франция. Согласно договору, каждая из стран, подписавших его, должна относиться к нападению на любую другую страну — члена альянса, как к нападению на себя саму. Такое решение было принято для предотвращения возможной агрессии со стороны Советского Союза и других стран Восточного блока. Кроме того, одна из целей создания НАТО заключалась в том, чтобы максимально уменьшить вероятность войны между странами — членами блока.

Через три года после образования альянса (в 1952 году) в его состав вошли также Греция и Турция. Еще через три года, в 1955 году, членом НАТО стала Западная Германия, а в 1982 в НАТО вступила Испания. После падения социалистического блока и объединения в 1990 году Восточной и Западной Германии (ГДР и ФРГ) в составе альянса оказалась уже возрожденная Германия полностью. К этому времени холодная война уже закончилась, и многие люди стали задумываться, какие цели преследует НАТО в новом политическом раскладе сил: в конце концов, угрозы со стороны СССР больше не существовало. Однако в Европе и в мире продолжали возникать новые конфликты, в том числе войны в бывших республиках Югославии. Опасаясь распространения этих войн на другие страны, НАТО в начале 90-х годов ввела свои войска в Боснию. Кроме того, в 1994 году НАТО была принята программа «Партнерство во имя мира», объединившая более 20 стран, в их числе Россию и другие страны бывшего советского блока. Несмотря на то что эти страны не являются полноправными членами НАТО, участие в программе подразумевает совместное планирование военной сферы. 12 марта 1999 года членство в НАТО было предоставлено трем бывшим странам Варшавского договора: Польше, Чехословакии и Венгрии. Аналитики приветствовали это событие как доказательство того, что процессы объединения в Европе продолжаются. 23 апреля 1999 года, в 50-ю годовщину образования альянса, представители 19 стран-членов собрались в Вашингтоне, чтобы отметить эту дату. Эта конференция состоялась сразу после того, как НАТО приняло решение о начале бомбардировок Югославии. Цель этих бомбардировок состояла в том, чтобы вынудить правительство Югославии принять международные условия, направленные на восстановление мира в автономной республике Косово, где все еще продолжались кровавые конфликты на этнической почве между сербами и албанцами.

Управляющим органом НАТО является совет, состоящий из глав правительств стран-участников или их представителей. До 1967 года штаб-квартира НАТО располагалась в Париже, а в настоящее время находится в Брюсселе, столице Бельгии.