Что такое национализм? Национализм — ощущение принадлежности к одной нации, порожденное общей историей и культурой, а нередко и общим языком и или религией, — как явление возник уже в средние века. К XVIII веку некоторые страны, в том числе Англия, Франция и Испания, превратились в «национальные государства» — политические территориальные образования, населенные людьми с общими социально-культурными представлениями. Существовавшие до этого политико-экономические образования, в том числе феоды, племена, города-государства и империи, нередко накладывались друг на друга как организационные единицы, что затрудняло национальную идентификацию людей.

В XIX веке национализм превратился в мощную силу. Распространилось представление о том, что каждый народ имеет право создать собственное государство. Благодаря этому представлению возникло несколько независимых национальных государств (например, Греция, в 1829 году добившаяся независимости от Турции, и Бельгия, в 1830 году отколовшаяся от Нидерландов). Образование других государств произошло путем не отсоединения, а объединения (именно так возникли Италия в 1870 году и Германия год спустя). Кроме того, национальные государства образовывались в результате распада крупных империй — поражение Австро-Венгрии в Первой мировой войне 1914—1918 годов привело к образованию таких независимых государств, как Австрия, Венгрия, Польша, Чехословакия и Югославия.

Для многих национализм является источником гордости за свою страну (патриотизма), однако некоторые политические деятели (например, германский диктатор Адольф Гитлер) доводили это чувство до крайности, организовывая масштабные движения, которые приводили к преследованию других народов и даже геноциду (массовым убийствам на национальной почве).

Границы стран, существующих на карте мира на рубеже второго и третьего тысячелетий, были преимущественно проведены благодаря националистическим движениям, некоторые из которых привели к вооруженным конфликтам. Часть таких конфликтов остается неразрешенной и в наше время.