Что такое международное право? В свое время голландский юрист и гуманист Хьюго Гротиус (1583—1645) писал, что естественное право предписывает правила международных отношений и является основой международного права. Его сочинение «О законах войны и мира» (1625) считается первой формулировкой представления о международном праве. В этом труде утверждается суверенитет и равенство всех государств в мире. Впрочем, у этого представления всегда существовали противники, среди них современник Гротиуса английский философ Томас Гоббс (1588—1679), который утверждал, что, поскольку выполнение международного права не обеспечивается на международном уровне ни одним юридическим органом, его нельзя считать легитимным.

Однако международное право прошло с XVII столетия достаточно длинный путь и уже давно не является чистой теорией. В XIX и XX столетии в Женеве (1864, 1906. 1929, 1949) и Гааге (1899, 1907) был принят ряд конвенций, в которых определяются правила ведения войн. В настоящее время на международное право оказывают влияние договоры между двумя или большим количеством стран, обычное право различных стран, юридические сочинения и различные конвенции. Кроме того, выполнение положений международного права обеспечивается Международным судом (органом ООН), а также с помощью международных санкций и посредством вмешательства ООН.