Это научная лаборатория, вращающаяся вокруг Земли на высоте более 400 километров. Участниками этого научного проекта, считающегося самым сложным в истории человечества, являются 16 стран, в том числе США, Россия, Канада, Япония, 11 стран, входящих в состав Европейского Космического Агентства, и Бразилия. После завершения строительства МКС будет обладать массой почти 500 тонн, диаметром более ста и длиной около 90 метров. На ее поверхности будет размещено около четырех тысяч квадратных метров солнечных батарей, предназначенных для снабжения энергией шести суперсовременных лабораторий.

Строительство МКС ведется поэтапно. Первый этап представлял собой запуск космического модуля «Заря» (разработан в США, запущен Россией) и начался 20 ноября 1998 года. Согласно плану, сооружение МКС должно было быть завершено в 2004 году, однако впоследствии этот срок был отодвинут на два года. По состоянию на 30 апреля 2005 года работы на МКС продолжались уже 2353 дня, при этом персонал станции провел на орбите в общей сложности 1640 дней. (За это время США послали на станцию 11 экспедиций.) На тот момент вес станции составлял 150 тонн, диаметр — 80 и длина — 45 метров.

Ученые рассчитывают, что эксперименты, которые проводятся на МКС, позволят сделать важные открытия в медицине и других областях науки, а также получить новые полезные материалы. Станция считается первым и очень важным шагом на пути подготовки будущих межпланетных и межзвездных программ.