Крестовые походы представляли собой христианские военные экспедиции, которые проводились с конца XI по середину XIII века. Объявленная цель каждого из девяти известных Крестовых походов заключалась в том, чтобы отвоевать у мусульман Святую землю — Палестину, в которой жил и действовал Иисус Христос. Само название «крестовый поход» происходит от слова «крест».

Первый крестовый поход начался вскоре после страстной проповеди Папы Урбана II (прибл. 1035—1099), состоявшейся во французском городе Клермон в ноябре 1095 года. Незадолго до этого византийский император Алексей I Комнин обратился к Урбану с просьбой помочь отразить нападение воинственных турок-сельджуков (названных так по имени своего вождя Сельджука). Восприняв нашествие мусульман-турок как угрозу христианству, Папа согласился помочь императору, а также поставил цель отвоевать у сельджуков Святую землю. Арабы, которым Палестина принадлежала до этого, терпимо относились к христианской вере и позволяли христианам беспрепятственно посещать Палестину, однако турки были более нетерпимыми. Таким образом, Урбан опасался, что, если Палестину не отвоевать у мусульман, христиане полностью утратят доступ к своим святыням.

Урбан преследовал и другую цель — объединить Западную Европу. Феодалы европейских стран уже не одно столетие постоянно воевали друг с другом, и Папа верил, что война с иноверцами поможет покончить с междоусобицами, обеспечив общую для всех христиан цель. Более того, Урбан II считал, что Крестовые походы приведут к объединению Западной Европы с Восточной (Византией). В случае успеха эта затея также значительно укрепила бы папскую власть в Европе.

По пути из Клермона в Константинополь (современный турецкий город Стамбул), в котором в августе 1096 года должен был начаться Первый крестовый поход, Урбан продолжал выступать с проповедями — в частности историкам известно о проповедях, состоявшихся во французских городах Лимож, Пуатье, Тур и Тулуза. Идея Крестового похода нашла широкий отклик у европейцев того времени — пусть даже не всегда связанный со стремлением выступить за христианскую веру. Многие из тех, кто ответил на призыв Урбана, присоединились к войску крестоносцев в надежде обогатиться в ходе военных действий, приобрести новые земли, расширить торговые связи или вернуть религиозные святыни. Крестьяне нередко становились крестоносцами для того, чтобы облегчить себе жизнь: например в 1094 году в Северной Франции и в нижнем течении реки Рейн произошли сильные наводнения, сменившиеся в 1095 засухой и голодом.

Первый крестовый поход на самом деле происходил в два этапа. Так называемый Крестьянский поход, который сам Папа не планировал (крестьянское войско двигалось впереди основной армии), закончился неудачей — многие его участники погибли в столкновениях. Войску феодалов удалось в 1099 году захватить Иерусалим, а в палестинских городах Антиохия, Эдесса и Триполи были основаны королевства крестоносцев, признававшие главенство Иерусалимского королевства. Папа Урбан так и не дожил до полного возврата Святой земли, кроме того, правление христиан в Палестине оказалось непродолжительным: мусульмане так и не отказались от попыток вернуть себе эти земли, которые они также считали священными. За Первым крестовым походом последовали Второй (1147—1149), Третий (1189—1192), Четвертый (1202—1204), Пятый (1217—1221), Шестой (1228—1229), Седьмой (1248—1254) и Восьмой (1270). Причинами этих походов послужили самые различные политические, религиозные и социальные обстоятельства. Эпоха Крестовых походов закончилась в 1291 году (почти через два столетия после своего начала), когда город Акра, последняя цитадель крестоносцев в Палестине, пал под натиском мусульман, что положило конец христианскому правлению на Востоке.Еще один Крестовый поход, не вошедший в приведенную классификацию, отличался особым трагизмом: в 1212 году состоялся так называемый Крестовый поход детей, экспедиция под предводительством юного провидца, который вдохнул во французских и немецких детей веру в то, что с его помощью, как бедные и преданные слуги Господа, они смогут вернуть христианству Иерусалим. Дети отправились на юг Европы, но многие из них не достигли даже берегов Средиземного моря, а погибли в пути. Некоторые историки считают, что Крестовый поход детей был провокацией, устроенной работорговцами с целью продать участников похода в рабство.