Что такое «король-хлопок»? Выражение «король-хлопок» возникло в Соединенных Штатах Америки в середине XIX века, когда хлопок стал основой экономики южных штатов США. До конца XVIII века плантаторы, выращивавшие хлопок, были ограничены тем количеством сырья, которое могли переработать их рабы. Отделение семян хлопка от волокон было длительным и трудоемким процессом: семенные коробочки хлопка сушились перед огнем, после чего семена выбирали вручную. В 1793 году американский изобретатель Эли Витни (1765—1825) создал волокноотделитель. Его аппарат за один день очищал в 50 раз больше хлопкового волокна, чем рабочий. Несмотря на то что в 1794 году Витни запатентовал свое изобретение, повсюду началось производство аппаратов, работающих по тому же принципу. Незадолго до изобретения волокноотделителя другой изобретатель, Сэмюэл Слейтер, построил первые прядильные станки, работающие на пару. Таким образом были созданы предпосылки для бума в текстильной промышленности.

Чтобы удовлетворить потребности фабрик в хлопке, плантаторы Юга начали увеличивать его производство. Сделать это позволяли дешевая рабская сила и превосходные климатические условия для выращивания хлопка в южных штатах США (прежде всего Алабаме, Миссисипи, Джорджии и Южной Каролине). В 1849 году экспорт хлопка достиг уровня 66 миллионов долларов в год и составлял две пятых от общего объема экспорта США. Однако за хлопок приходилось платить дорогой ценой: белые рабочие на текстильных фабриках в северных штатах трудились в тяжелых и нередко опасных для здоровья условиях, а на Юге хлопок выращивался рабами. В середине XIX века в США возросло влияние сторонников отмены рабства, указывавших на аморальность этого института и требовавших от правительства США запретить его. Плантаторы Юга защищали существующую систему, заявляя, что рабство является основой их существования и экономики южных штатов. В 1858 году сенатор от штата Южная Каролина Джеймс Генри Хэммонд (1807—1864) заявил северянам: «Вы не посмеете пойти войной на хлопок. На это не осмелится ни одна сила на земле, ибо хлопок — король!» Впрочем, авторство этого выражения принадлежит не Хэммонду, а автору одной забытой в настоящее время книги. Огромная роль хлопка в жизни Юга в конце концов привела к расколу нации.

К началу Гражданской войны в США (1861 —1865) страна производила две трети мирового хлопка.