Период, традиционно называемый каменным веком, на самом деле включает в себя две эпохи: старый каменный век, или палеолит, длившийся примерно с 2 миллионов лет до н. э. до приблизительно 10 тысяч лет до н. э., и новый каменный век, или неолит, продолжавшийся примерно до 3300 года до н. э. В этот период человечество использовало только каменные орудия.

В течениепалеолита происходила эволюция человека: развитие от его предков-при-матов до охотников и собирателей, уже похожих внешне на современных людей. Этот процесс продолжался до конца старого каменного века, то есть приблизительно до 10 тысячелетия до н. э. Затем, с окончанием ледникового периода и потеплением на Земле, жизнь охотников и собирателей претерпела поистине революционные изменения: люди стали вести оседлый образ жизни и научились более эффективно контролировать запасы пищи. С наступлением неолита, то есть нового каменного века, человек начал заниматься сельским хозяйством.

Неолит принес в жизнь людей значительные изменения. Человек научился производить пищу, а не собирать ее, люди больше не зависели от охоты, рыбалки и собирательства дикорастущих плодов и орехов как единственного источника питания. Они научились выращивать съедобные растения, одомашнили некоторых животных, стали производить посуду, прясть из шерсти нити и ткать, а также вырабатывать более сложные орудия труда, обрабатывая для этого гранит, яшму и другие твердые виды камня. В это же время человек стал строить более надежное жилье, в том числе защитные сооружения, и таким образом заложил основы развития будущей цивилизации.

К концу неолита ремесленники Ближнего Востока научились изготавливать из металла орудия труда и оружие. Первые известные медные предметы, сделанные рукой человека (иглы, шила и бисер), относятся приблизительно к 8000 году до н. э. и были обнаружены на территории современных Турции и Ирака. Археологические данные показали, что уже примерно в 5000 году до н. э. на Балканах велась добыча меди. Затем технология металлообработки, по всей видимости, распространилась на запад — начался медный век (4000—2200 до н. э.).