Ирландский вопрос — это застарелая и чрезвычайно сложная проблема, включающая в себя религиозные, политические и территориальные разногласия между Ирландией и Британией. Хронологию развития событий можно изложить следующим образом.

XII век. Британцы вводят в Ирландии феодальную систему землевладения, создав отсутствовавший до того класс собственников земли и ввергнув ирландское крестьянство в нищету.

XVIII век. Англичане делают попытку навязать протестантскую веру преимущественно католической Ирландии. Проходят многочисленные восстания ирландцев.

Начало XIX века. Британская монархия начинает заселение шести графств северо-восточной ирландской провинции Ольстер шотландскими и английскими поселенцами, что увеличивает долю протестантов в религиозном составе населения этой провинции. Усиливаются различия между 26 графствами Южной Ирландии и Ольстером: на севере быстрыми темпами идет индустриализация и распространяется протестантство, юг же остается по-прежнему сельскохозяйственным и католическим.

1840-е годы. Недовольство ирландцев зависимостью от Британии усиливается в результате поразившего Ирландию голода, после которого страна буквально обезлюдела. Многие жители Ирландии в поисках лучшей жизни уезжают за океан.

1858. В Ирландии, а также среди ирландских эмигрантов в США образуется тайное революционное общество «Феньян». Цель деятельности общества — насильственное отделение Ирландии от Великобритании. «Феньян» организовывает несколько народных восстаний, подавленных британцами.

1868. Премьер-министром Британии становится лидер Либеральной партии Уильям Гладстон (1809—1898). В течение трех последних десятилетий XIX века он еще трижды будет избран премьер-министром. Гладстон становится сторонником мирного разрешения ирландского вопроса.

1875. В британский парламент избирается лидер ирландских националистов Чарльз Парнелл (1846—1891), который с помощью особой тактики вновь и вновь поднимает в парламенте ирландский вопрос.

1886. Парнелл заключает союз с премьер-министром Гладстоном. На утверждение парламенту предлагается первый законопроект о гомруле — ирландском самоуправлении, — однако парламентарии не утверждают его.

1893. Второй законопроект о гомруле принимается палатой общин, но не утверждается палатой лордов.

1905. Организовано ирландское националистическое движение Шин фейн (в буквальном переводе «Мы сами»), лидером которого становится Артур Гриффит (1872—1922). Цель движения — экономическая и политическая независимость Ирландии от Великобритании.

1912. Третий законопроект о гомруле, который вновь утверждается палатой общин. В Ольстере на северо-востоке Ирландии начинаются волнения, вызванные страхом перед католическим большинством Ирландии, которое неизбежно должно было прийти к власти в автономии. Опасаясь вспышки насилия, палата лордов исключает Ольстер из сферы применения законопроекта. Беспорядки продолжаются.

1916. Радикальный член Шин фейна Майкл Коллинз (1890—1922), отказывающийся принять разделение Ирландии британским парламентом, организовывает в Ирландии партизанское движение. На авансцену выходит Ирландская Республиканская Армия (ИРА) — националистическая организация, которая ставит перед собой цель объединения Ирландии.

1920. Парламент принимает Акт о правительстве Ирландии, который предусматривает различное законодательство для севера и юга Ирландии, а также представительство обеих частей Ирландии в британском парламенте. Шесть северных графств признают этот акт и становятся Северной Ирландией, тогда как 26 южных графств отказываются признавать его.

1921. Подписание англо-ирландского договора, согласно которому 26 графств Южной Ирландии становятся Ирландским Свободным государством (в настоящее время Ирландская Республика).

1922. Провозглашение независимости Ирландского Свободного государства, руководителем которого становится лидер Шин фейн Артур Гриффит. Ирландия начитает постепенно разрывать связи с Великобританией.

1927. Шин фейн как политическое движение прекращает свое существование, однако наиболее непримиримые его члены вступают в ряды ИРА. Шин фейн становится политическим инструментом Ирландской Республиканской Армии.

1939—1945. Склонность ИРА к насилию и ее откровенно прогерманская позиция вынуждает правительства обеих частей Ирландии объявить организацию вне закона. ИРА переходит в подполье.

1969. ИРА разделяется на «официальное» большинство, не признающее насилия, и радикальное крыло, которое осуществляет нападения на британские войска в Северной Ирландии, взрывает бомбы и совершает другие террористические акты. ИРА. которая так и не отказалась от своей цели объединить Ирландию, заявляет о намерении продолжать борьбу.

6 июня 1996. Британия и Ирландия договариваются о проведении многопартийных мирных переговоров о будущем Северной Ирландии. Основным препятствием на пути к мирному урегулированию остается нежелание радикально настроенных членов ИРА отказаться от вооруженной борьбы.

10 апреля 1998. Между католиками и протестантами Северной Ирландии подписан мирный договор. ИРА отказывается присоединиться к нему.

23 октября 2001. ИРА заявляет о намерении отказаться от вооруженной борьбы «во имя мира в стране». Однако это заявление остается пустой декларацией.

Июль 2005. Ирландская Республиканская Армия объявляет, что больше не намерена использовать насилие в своей борьбе за освобождение Северной Ирландии от власти Великобритании.