Что такое «дух Ренессанса»? Творцы и мыслители эпохи Возрождения, так же как древние греки и римляне, высоко ценили простые радости жизни, возвеличивали человеческую природу и восхваляли индивидуальные достижения человека. Эта новая жизненная позиция породила дух оптимизма, веру в то, что человек способен стать по-настоящему великим.

Такое мировосприятие стало возможным благодаря усилиям класса богатых коммерсантов в Северной Италии, которые не только поддерживали людей искусства и литературы, но и начали собирать классические тексты, пребывавшие в забвении в течение всего средневековья. Старинные рукописи были помещены в библиотеки, и ученые Европы смогли приступить к их изучению. Новое открытие классических текстов породило новый взгляд на мир. Средневековые ученые считали, что земная жизнь имеет значение исключительно потому, что неразрывно связана с жизнью загробной, а потому утверждали, что искусство ради искусства не имеет ценности, и даже крайне неохотно признавали, что у человека может быть личный талант. (По этой причине многие великие произведения средневековья создавались анонимно или скрывались от людей.)

Творцы же и мыслители эпохи Возрождения изучали классические произведения с целью их воссоздания. Это новое, оптимистическое мироощущение проявилось и в том, что ученые этой эпохи занялись изучением классических предметов, посвященных человеку, а не науке. К числу таких «гуманитарных», как их теперь называют, предметов относились язык и литература, искусство, история, риторика и философия. Гуманисты, то есть люди, осознававшие важность такого типа образования, верили, прежде всего, в возможность человека достичь высот во всех этих областях. Таким образом, «человеком эпохи Возрождения», или «универсальным человеком», можно назвать любого, чьи таланты проявляются во многих сферах жизни. Во времена Ренессанса люди начали применять критическое мышление как средство понимания различных явлений — от природы до политики.