Попросту говоря, вьетнамская война представляла собой попытки объединить коммунистический Северный Вьетнам и капиталистический Южный. Эти страны возник в 1954 году, после того как Вьетнам перестал быть колонией Франции. Несмотря на поддержку, которую Соединенным Штатам оказывала Франция, в 1954 году национально-освободительное движение во Вьетнаме нанесло французским войскам поражение, и французы были вынуждены уйти из страны. После этого в Женеве была созвана международная конференция, призванная определить будущее Вьетнама. Страна была разделена на две части, граница между которыми проходила по 17-й параллели. I ожидалось, что это разделение будет временным, однако выборы, которые должны были положить ему конец, так и не состоялись. Президентом Демократической Республики Вьетнам стал коммунист Хо Ши Мин (1892—1969), а на юге Вьетнама на короткое время было установлено правление императора Бао Дая (1913—1997).

Однако затем коммунистическое правительство Северного Вьетнама поставило перед собой цель объединения всей территории Вьетнама под своей властью. Коммунистическая партия Вьетнама оказывала антиправительственным группировкам на юге страны (прежде всего «Вьетконгу») активную поддержку, в том числе военную. В 1957—1965 годах в Южном Вьетнаме проходила ожесточенная борьба между «Вьет-конгом» и правительственными войсками, которая обрела характер полномасштабной войны после того, как на юг страны проникло большое количество военных отрядов Северного Вьетнама.

Китай и Советский Союз обеспечивали Северный Вьетнам всеми средствами, необходимыми для ведения войны, однако войска этих стран сами не принимали участия в боевых действиях — тогда как США не только поставляли в Южный Вьетнам оружие, но и ввели туда свои войска. Решение о вводе войск вызвало активные протесты в самих США, продолжавшиеся до того дня, когда в 1973 году последние американские солдаты не покинули территорию Вьетнама. В январе того же года противоборствующие стороны заключили перемирие, но после вывода американских войск боевые действия возобновились. 30 апреля 1975 года Южный Вьетнам капитулировал перед Северным, что наконец положило конец войне, длившейся около двух десятилетий. Объединенная страна получила название «Социалистическая Республика Вьетнам».

Правительство Северного Вьетнама называло эту войну национально-освободительной, считая ее продолжением борьбы с французскими оккупантами и противодействием попыткам оккупации страны другим государством — на этот раз США.