Непосредственной причиной этой продолжавшейся два года войны (1846—1848) стала аннексия Техаса Соединенными Штатами Америки. События, которые привели к конфликту, начались в 1837 году, когда президент США Эндрю Джексон (1767—1845) признал независимость Техаса (который незадолго до этого вышел победителем в войне с Мексикой). Президент Техасской республики Сэм Хьюстон считал, что Техасу необходима защита от возможной агрессии Мексики, а потому обратился к США с просьбой войти в состав этой страны. Тогдашний президент Мексики Антонио Лопес де Санта-Анна объявил, что такие действия со стороны США будут расценены как «эквивалент объявления войны Мексиканской республике». В июне 1844 года сенат США отверг предложенный договор об аннексии, однако год спустя президентом Соединенных Штатов стал кандидат от Демократической партии Джеймс Н. Полк (1790—1862), убежденный сторонник политики экспансионизма — увеличения территории страны. Поскольку цель включить Техас в состав США была одним из пунктов предвыборной программы Полка, действующий президент США Джон Тайлер (1790—1862) воспринял победу Полка как общественное одобрение такого решения техасского вопроса и порекомендовал Конгрессу принять решение пригласить Техас войти в состав США. В феврале 1845 года Конгресс принял это решение, а 1 марта 1845 года оно было утверждено президентом Тайлером, который три дня спустя оставил свой пост.

Мексика отреагировала на это, разорвав дипломатические отношения с США. Ситуация еще сильнее раскалилась из-за разногласий по поводу границы: Техас утверждал, что его южная граница проходит по реке Рио-Гранде, тогда как Мексика заявляла, что эта граница пролегает по реке Нуэсез, расположенной дальше к северу. В июне президент Полк приказал бригадному генералу Закари Тейлору (1784—1850) ввести войска на спорные территории. В ноябре того же года правительству США стало известно, что Мексика согласна на переговоры. Полк отправил в Мексику конгрессмена Джона Слиделла (1793—1871) для обсуждения трех других насущных вопросов: приобретения Калифорнии (за 25 миллионов долларов), приобретения Нью-Мексико (за пять миллионов долларов) и выплаты гражданам США компенсации за ущерб, который они понесли в ходе мексиканской революции.

Но после прибытия в Мехико Слиделл обнаружил, что его никто не собирается принимать: президент Мексики Хосе Хоакин Геррера (1792—1854) поддался давлению общественности, требовавшей не вступать с США ни в какие переговоры. Когда об этом узнал президент США Полк, он дал генералу Тейлору разрешение войти на спорные территории и выйти к реке Рио-Гранде. Тем временем мексиканцы свергли президента Герреру, выдвинув на эту должность убежденного националиста генерала Марь-яно Паредеса-и-Аррилагу (1797—1849), который заявил, что Техас является частью Мексики, и призвал мексиканцев к защите своей территории.

Все попытки Полка и Слиделла найти компромисс и сесть с мексиканским правительством за стол переговоров успеха не принесли, и 9 мая кабинет министров одобрил рекомендацию президента Полка Конгрессу объявить Мексике войну. На следующий день в Вашингтоне стало известно, что 25 апреля крупный мексиканский отряд пересек Рио-Гранде и окружил подразделение американской армии. В последовавшей стычке 11 американцев были убиты, а остальные ранены либо захвачены в плен. 11 мая Полк обратился к Конгрессу с заявлением, в котором, в частности, говорилось: «Мексика пролила американскую кровь на американской земле. Нам нет необходимости объявлять войну Мексике — она сама это сделала». К моменту официального объявления войны 13 мая генерал Тейлор уже успел выиграть несколько сражений с мексиканскими войсками и захватить город Матаморос на севере Мексики.

Американо-мексиканская война официально завершилась 10 марта 1848 года, когда Конгресс США ратифицировал мирный договор Гвадалупе Идальго. Согласно этому договору Мексика передавала США примерно половину своей территории — нынешние штаты Нью-Мексико и Калифорнию, — а также признавала, что южная граница штата Техас проходит по Рио-Гранде.

В обмен на эти территории Мексика получила от США многомиллионную компенсацию, часть которой пошла на возмещение ущерба гражданам США. Пять лет спустя США, согласно условиям Гадсденского договора, выкупили у Мексики еще некоторую часть ее территории (часть штатов Аризона и Нью-Мексико к югу от реки Джила), заплатив за это 10 миллионов долларов