Что произошло с «Гинденбургом»? Картина охваченного пламенем крупного воздушного судна наверняка никого не оставит равнодушным: крушение «Гинденбурга», самого крупного дирижабля, который когда-либо был построен человеком, стало в свое время международной сенсацией. Катастрофа произошла в 19:25 6 мая 1937 года, когда дирижабль заходил на посадку на аэродром в Лейкхерсте. «Гинденбург», завершивший трансатлантический перелет, загорелся в тот момент, когда команда уже сбросила вниз швартовы. В течение 30 секунд огромный воздушный корабль превратился в груду пылающих обломков на земле. 62 из 97 человек, находившихся на борту, пережили аварию — таким образом, погибли 35 пассажиров и членов экипажа, а также один работник аэродрома. Несмотря на то что точная причина воспламенения неизвестна, считается, что водород, которым был наполнен дирижабль и который просачивался через отверстие в обшивке, загорелся от искры, вызванной атмосферным электричеством, — а не вследствие диверсии, как предполагали некоторые. Тот факт, что внешняя обшивка хвостового отсека, по некоторым свидетельствам, незадолго до возгорания трепетала, лишь подтверждает общепринятую версию об утечке газа.

Авария была тщательно задокументирована. Несмотря на то что к тому времени полеты дирижаблей продолжались уже 25 лет, за которые были благополучно перевезены примерно 50 тысяч пассажиров, приземление «Гинденбурга» в Лейкхерсте привлекло большое количество наблюдателей. Дирижабли считались настоящим чудом техники, а «Гинденбург» был самым крупным из них. Из-за плохих погодных условий над Атлантикой аэростат опоздал на 12 часов, однако множество людей с нетерпением ждали его прибытия. Авария снималась на пленку. Фильм о ней был впоследствии показан во многих странах мира, а обширное освещение события в газетах и по радио вскоре привело к тому, что название «Гинденбург» и полеты дирижаблей в целом стали ассоциироваться с техногенной катастрофой.

Взрыв «Гинденбурга» положил конец пассажирским перелетам на дирижаблях. Другой крупный дирижабль, «Граф Цеппелин», возвращался в Германию из Бразилии, когда известие о гибели его «брата» распространилось по планете. «Граф Цеппелин» тут же был посажен до выяснения причин катастрофы и больше так и не взлетел с пассажирами на борту. За два года до этого состоялся первый перелет через Атлантику самолета с пассажирами на борту.

В настоящее время дирижабли используются некоторыми крупными компаниями в качестве элемента шоу — в частности во время значительных спортивных событий. Кроме того, иногда дирижабли применяются для воздушной разведки и патрулирования.