Что произошло с «Челленджером»? 28 января 1986 года НАСА (Национальное аэрокосмическое агентство США) провело на мысе Канаверал, штат Флорида, двадцать пятый в истории программы запуск космического «челнока». В состав экипажа «Челленджера» входили семь человек, в том числе Криста Маколиф (1948—1986), которая должна была стать первой учительницей, побывавшей в космосе. Маколиф намеревалась давать с орбиты уроки детям всей Америки. Капитан корабля Фрэнсис Скоби (1939—1986) уже пилотировал космический «челнок» в 1984 году. На этот раз пилотом «Челленджера» был Майкл Смит (1945—1986), совершавший свой первый полет. Также в первый раз летел специалист по полезному грузу Грегори Джервис (1944—1986), остальные три члена экипажа Эллисон Онизука (1946—1986), Рональд Макнейр (1950—1986) и Джудит Резник (1949—1986) были уже опытными астронавтами.

В то холодное и ясное январское утро старт «Челленджера» был задержан на два часа. Ночью температура опустилась ниже нуля, и на корабле и стартовой площадке образовался лед. В связи с этим НАСА сочло нужным провести проверку состояния «челнока». В 11:38 произошел пуск «Челленджера», но уже 73 секунды спустя, когда корабль достиг высоты 15 тысяч метров, его окутало облако пламени. Несмотря на то что все происходило на глазах наблюдателей от НАСА (которые даже расслышали за долю секунды до взрыва судорожный вздох Смита), прошло некоторое время, прежде чем люди смогли осознать, что произошло. Огненный шар все рос, на землю уже посыпались обломки корабля, а присутствующие, в том числе члены семей и друзья членов экипажа, от шока не могли произнести ни слова.

Экипаж корабля находился в модуле, который в момент взрыва отсоединился от основного корпуса. По всей видимости, люди пережили сам взрыв, однако погибли в результате падения в Атлантический океан с 15-километровой высоты. Через шесть недель после катастрофы модуль был поднят со дна океана, а члены экипажа — погребены с надлежащими почестями.

Расследование причин катастрофы показало, что взрыв произошел из-за отказа уплотнителей на ракетных ускорителях, которые из-за низкой температуры затвердели и не выполнили свою функцию. Правительственная комиссия порекомендовала полностью пересмотреть конструкцию ускорителя и разработать более надежную систему аварийной эвакуации астронавтов, а также реформировать саму программу запуска «челноков». НАСА отреагировало на катастрофу, временно свернув программу, — следующий запуск космического «челнока» состоялся в Америке лишь почти три года спустя, 29 сентября 1988 года.