После того как лидер красных кхмеров Пол Пот (1928—1998) захватил власть в Камбодже, он начал принудительную коллективизацию, во время которой были отправлены в трудовые сельскохозяйственные лагеря или казнены все те, кто, как считалось, поддерживал свергнутое правительство Лон Нола.Массовые казни, принудительный труд и голод унесли жизнь каждого пятого жителя Камбоджи (всего около двух миллионов человек). Пол Пот лишился власти в стране в результате вторжения вьетнамских войск в 1978—1979 годах. В 1998 году он умер в изгнании.

29 декабря того же года властям Камбоджи сдались два бывших руководителя красных кхмеров: 67-летний Кхиео Самфан и 71-летний Нуо Чеа. Спустя несколько дней они приняли участие в телеконференции, транслировавшейся на многие страны мира. Когда Кхиео Самфана спросили, сожалеет ли он о том, что красные кхмеры убили так много соотечественников, он посмотрел в глаза ведущему и ответил: «Да, мне очень жаль». «Да, очень жаль, — повторил за ним Нуо Чеа. — Нам жаль не только людей, но и животных, которые погибли в той войне». Однако ни Кхиео Самфан, ни Нуо Чеа не признали свою личную ответственность за массовые убийства во время правления Пол Пота. Премьер-министр Камбоджи Хун Сен (род. в 1950), похоже, склонялся к тому, что судить лидеров красных кхмеров не имеет смысла, однако в камбоджийском обществе распространены другие настроения. Сторонники суда утверждают, что, пока не пройдет суд над организаторами геноцида камбоджийского народа — красными кхмерами, — в Камбодже не будет мира.