Что означает слово «эпикурейский»? Обычно слово «эпикурейский» используется для обозначения всего того, что связано с чувственными удовольствиями, прежде всего с удовольствием от приема пищи. Однако это явное утрирование представлений греческого философа Эпикура (341—270 до н. э.), от имени которого и произошло это название. Несмотря на то что Эпикур действительно верил, что удовольствие — это единственная стоящая вещь, а значит, только к нему должно стремиться человечество, последователи философа ошибались, интерпретируя его учение как призыв к чувственным излишествам. На самом деле Эпикур определял удовольствие не как неограниченную чувственность, а как свободу от боли и внутреннее равновесие, достичь которых можно, лишь ведя простую жизнь.

Примерно в 306 году до н. э. Эпикур открыл в Афинах школу, которая получила название «огородной» — ученики школы добывали себе средства к существованию, работая в саду и огороде. Эпикур и его последователи стремились к простоте, благоразумию, справедливости и честности. Таким образом они достигали спокойствия — согласно философии эпикурейства, конечной цели существования. Помимо того, Эпикур считал, что интеллектуальные удовольствия предпочтительнее преходящих чувственных наслаждений: в частности, одним из величайших удовольствий он считал дружбу. Эти представления были изложены римским философом и писателем Титом Лукрецием Каром (прибл. 99 — прибл. 55 до н. э.) в его поэме «О природе вещей».

Эпикурейская школа просуществовала несколько столетий и распалась лишь после того, как лидеры христианства окрестили философию языческим учением. Однако некоторые критики обращают внимание на то, что автор библейского Екклесиаста, по всей видимости, был членом «огородной школы» Эпикура, а в «Посланиях святого Павла» из Нового Завета ощущается сильное влияние эпикурейской философии. Эпикурейцем по убеждениям был Томас Джефферсон (1743—1826), автор Декларации независимости США и третий президент этой страны.