Быт и нравы губернского города NN. Изображая город ИИ, Гоголь избрал очень инте­ресную позицию. Город воспринимается как бы с двух точек зрения: Чичикова и самого Гоголя. Чи­чиков осмотром города был «удовлетворен, ибо на­шел, что город никак не уступал другим губернским городам». Знакомство с «сильными мира сего» еще укрепило в нем расположение к городу. Он нашел здесь все, что искал: чиновники, от губернатора до полицмейстера, не страдали неприступностью и по­дозрительностью к новым для города лицам и безот­казно сдавались на лесть. Чичиков познакомился и с помещиками — владельцами крестьянских душ, получил от многих из них любезное приглашение по­бывать в их усадьбах.

Автор же относится к городу иронически. Но вы­явить эту иронию довольно трудно. Гоголь прямо как будто ничего и не обличает. Напротив, о многих явлениях и лицах он говорит даже торжественно, как бы воспевая и возвышая их, — но они столь ничтожны, что возвышенный стиль рождает лишь смех.

Беспощадно-иронический авторский взгляд по­стоянно соседствует со снисходительно-приветли­вым отношением Чичикова к городу. Умиление Чи­чикова не бескорыстно — оно идет от желания сказать приятное «градоначальникам». Прогулива­ясь по городу, Чичиков собирает материал для комп­лиментов, от которых должны растаять чиновники. Однако автор не позволяет читателю обмануться вос­торгами Чичикова. «Он взглянул в городской сад, который состоял из тоненьких дерев, дурно приняв­шихся, с подпорками внизу, в виде треугольников, очень красиво выкрашенных зеленою масляною крас­кою».

Символический город КМ, возникший в вообра­жении Гоголя, отчасти помогает раскрытию идею «Мертвых душ». Об этом свидетельствуют черновые записки автора к первому тому: «Идея города. Воз­никшая до высшей степени пустота. Пустословие. Сплетни, перешедшие пределы, как все это возникло из безделья и приняло выражение смешного в высшей степени». Бездеятельность жизни — отличительная черта не только отдельных героев поэмы, но и всего города NN.

Вот первый человек в городе — губернатор, чело­век праздный, единственное достоинство которого сводится к умению вышивать по тюлю разные узоры. Вот полицмейстер, «отец и благодетель города», хо­зяйничающий в купеческих лавках и в гостином дво­ре, как в собственной кладовой. Это чиновники «тол­стые». По заслугам воздал Гоголь и их «тонким» собратьям, к числу которых принадлежит, например, Иван Антонович Кувшинное рыло. Это типичный взяточник и бюрократ, ловкий стряпчий всех неза­конных дел.

По словам Герцена, «с хохотом на устах Гоголь без жалости проникает в самые сокровенные склад­ки нечистой, злобной чиновничьей души. Комедия Гоголя “Ревизор”, его поэма “Мертвые души” пред­ставляют собой ужасную исповедь современной России».