Считается, что первыми европейцами, чья нога ступила на североамериканскую землю, были викинги — скандинавские мореплаватели, жившие на рубеже первого и второго тысячелетий. Обычно это событие связывают с именем норвежца Лейфа Эриксона прибл. 970 — прибл. 1020). Эриксон был сыном мореплавателя Эрика Рыжего, который основал в Гренландии норвежское поселение и в 985—986 годах перевез туда свою семью. Примерно в это время другой викинг, Бьорн Херйолфссон, который, следуя из Исландии в Гренландию, сбился с курса, стал первым европейцем, увидевшим берега Северной Америки. Однако на берег он так и не ступил. Считается, что Эриксон узнал об открытии Херйолффсона и решил продолжить его дело. Примерно в 1001 году Эриксон с командой из 35 человек отплыл от берегов Гренландии и, по всей видимости, высадился на южном берегу острова Баффинова Земля, расположенного к северу от современной канадской провинции Квебек. Вероятно, экспедиция также достигла полуострова Лабрадор, острова Ньюфаундленд (расположен к северо-востоку от североамериканского континента) и восточного побережья Канады. Зиму 1001 — 1002 годов Эриксон и его люди провели на открытой ими земле, которую они назвали Винландом и описали как поросшее лесом и обильное пищей, прежде всего ягодами, место. Весной 1002 года Эриксон вернулся в Гренландию.

Первым европейцем, факт пребывания которого на североевропейском континенте подтвержден документально, стал в 1500 году португальский мореплаватель Гаспар Корте Реал (прибл. 1450 — предп. 1501), исследовавший побережье Лабрадора и Ньюфаундленда. Год спустя он отправился в новое плавание к берегам Северной Америки, но обратно так и не вернулся. В 1502 году его брат Мигель отправился на его поиски и тоже бесследно исчез.