Мария Стюарт была дочерью короля Шотландии Якова V, правившего страной с 151? по 1542 год. Когда Марии было всего лишь шесть дней от роду, ее отец умер, и новорожденная девочка стала королевой своей страны. До 1561 года Шотландией от имен Марии правила ее мать. По словам современников, Мария Шотландская была очень  красивой молодой женщиной. Официально приступив к выполнению королевских обязанностей, она продолжила борьбу с протестантами под предводительством Джона Нокса (1513—1572), которую активно вела ее мать. Бывший католический священник Нокс был заклятым врагом убежденной католички Марии, в частности неоднократно оскорблял ее в своих памфлетах. Но не это противостояние стало роковым для Марии Стюарт: в 1565 году она, пытаясь закрепить свое право наследовать английский трон после своей двоюродной сестры Елизаветы I, вышла замуж за английского лорда Дарнли (1545—1567), также своего родственника.

Однако этот брак оказался большой ошибкой. Со временем отношения между супругами резко ухудшились — в том числе и на религиозной почве. Протестанты, поддерживаемые Дарнли, совершили убийство советника Марии Давида Риччио (прибл. 1533—1566). Вскоре после этого Мария родила ребенка, будущего короля Англии и Шотландии Якова I. Год спустя Дарнли был убит — считается, что это было сделано по приказу Марии. Мария незамедлительно вышла замуж за одного из убийц Дарнли, графа Босуэлла. Этот брак с убийцей собственного мужа стал потрясением для шотландцев — несмотря на то что спустя некоторое время с Босуэлла были официально сняты все обвинения. В стране начались волнения, в конце концов вылившиеся в вооруженное восстание, в результате которого Мария в 1567 году была вынуждена отречься от престола. В то время ей было 25 лет.

Мария бежала в Англию, где Елизавета I предоставила ей, как сейчас говорят, политическое убежище. Фактически Мария оказалась пленницей своей кузины, тем не менее ей удавалось вести активную политическую деятельность, в том числе организовывать заговоры с целью убийства Елизаветы. После того как в 1586 году один из таких заговоров был раскрыт, Мария была предана суду и приговорена к смерти. Утверждается, что Елизавета долгое время не решалась утвердить приговор, тем не менее в 1587 году Мария Стюарт была казнена.

Тем временем в 1583 году, после 16 лет правления регентов, королем Шотландии стал сын Марии Яков (1566—1625). Яков заключил союз с Елизаветой и даже одобрил казнь матери в 1587 году. В 1603 году он сменил Елизавету на английском престоле, взойдя на него под именем Яков I и объединив под своей властью Англию и Шотландию. Этот союз стал официальным лишь столетие спустя, после того как британский парламент принял в 1707 году Акт об объединении.